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Etheldreda: reine, abbesse, sainte

Etheldreda: reine, abbesse, sainte

Par Jessica Brewer

Saint Etheldreda / Ӕthelthryth / Audrey (636-679 AD) était une princesse est-anglienne qui devint la reine de Northumbrie et plus tard le fondateur et l'abbesse d'un monastère à Ely dans le Cambridgeshire. Ces faits de base sur sa vie ne sont pas particulièrement uniques. La plupart des femmes royales du septième siècle devaient entrer ou du moins fonder une communauté monastique. Cependant, contrairement aux centaines de femmes nobles qui sont entrées dans l'église en Angleterre anglo-saxonne, le sanctuaire d'Etheldreda et Etheldreda elle-même sont devenues une figure majeure du paysage religieux anglais.

Sa popularité en tant que sainte a commencé peu de temps après sa mort, Bede raconte une version de sa vie dans son Historia Ecclesiastica Gentis Anglorum environ 60 ans après sa mort et son culte est resté un point focal de culte en Angleterre tout au long du Moyen Âge. Depuis la création de sa secte, elle a été élevée à un statut au-delà de celui de sainte normale, elle était presque considérée comme un équivalent anglais de la Vierge Marie elle-même.

Il existe une abondance de littérature médiévale sur Etheldreda sous la forme de la vie des saints, ou Vitae, mais étant donné les récits hautement stylisés du genre, il est difficile de discerner à quel point l'Etheldreda de ces histoires ressemble à la princesse réelle du septième siècle. Bien qu'il n'y ait aucune raison de douter des détails de base de sa vie tels qu'ils sont enregistrés dans la Vitae, son vrai caractère et son comportement sont perdus dans l'histoire.

Les sources anglo-saxonnes contemporaines mentionnent rarement les femmes. Cette pénurie d’informations suggère que les chroniqueurs ne jugeaient pas les femmes comme importantes ou influentes, mais cela ne signifie pas qu’elles ne l’étaient pas. Les quelques références aux femmes qui existent suggèrent que les femmes étaient souvent influentes pour convaincre leurs épouses d'adopter le christianisme et faire allusion à l'accès et au contrôle de la richesse, en particulier de la terre.

Dans ces positions, les femmes avaient le pouvoir de créer des alliances avec l'Église et les dirigeants séculiers. Si la terre est monnaie, la capacité de léguer la terre est le pouvoir. La création d’une communauté monastique forte fondée par Etheldreda à Ely a contribué à renforcer l’autorité de la famille laïque d’Etheldreda en East Anglia, qui pourrait à son tour aider financièrement la communauté monastique naissante. Les liens entre les familles aristocrates et les communautés monastiques ont été forgés principalement par les femmes. Cette fonction semble être le rôle principal des femmes de la classe supérieure dans l'Angleterre anglo-saxonne.

Bede écrit que la sœur d'Etheldreda Ӕthelburgh et sa belle-sœur Sӕthryth sont toutes deux devenues abbesses à Frankia, établissant ainsi des liens entre leur père le roi Anna et les dirigeants du continent. Comme Etheldreda, le corps d'athelburgh a été exhumé quelques années après sa mort et a également été déclaré incorruptible. L’inclusion de plusieurs saints au sein de la famille du roi Anna (tous ses enfants ont finalement été canonisés) aurait sans aucun doute renforcé le lien entre l’Église et le royaume d’Anna. L'Église pourrait utiliser cette connexion pour aider à développer un bastion chrétien sur une île encore en processus de conversion. Les abbesses de sang royal ont pu agir comme intermédiaires dans les négociations politiques et ainsi promouvoir les agendas politiques de leurs familles.

Les récits écrits sur les saints féminins et leurs cultes sont beaucoup plus importants que ceux de leur vie laïque et Etheldreda n'est pas différent. La littérature épousant sa sainteté dépasse de loin celle de sa vie de princesse et de reine. En fait, plus médiéval Vitae existent à propos d'Etheldreda que n'importe quelle autre sainte anglaise.

Selon les divers Vitae elle était la fille du roi d'Angleterre d'Angleterre. Suivant les conventions littéraires typiques de la sainteté féminine, elle désirait maintenir sa virginité et consacrer sa vie au Christ à tel point qu'elle aurait pu maintenir sa virginité à travers deux mariages. Son premier mari était Tondbert, un roi du South Gwyre dans les Fagnes d'East Anglia.

De lui, elle reçut l'île d'Ely, où elle fondera plus tard son monastère. À sa mort, elle était mariée à Ecgfirth, le roi de Northumbrie, qui a tenté en vain de consommer le mariage.

Pendant son mariage avec Ecgfirth, Etheldreda a maintenu une amitié étroite avec Wilfrid l'évêque d'York. Il est documenté qu'elle lui a offert des terres pour établir diverses maisons religieuses, y compris l'abbaye d'Hexham en Northumbrie. Son patronage de Wilfrid l'a transformé en un allié puissant au sein de la cour de Northumbrie. Dans les rares archives de la vie d'Etheldreda, on sait que Wilfrid était son alliée contre son mari Ecgfirth lorsqu'elle souhaitait mettre fin au mariage pour entrer dans la vie religieuse.

Ecgfirth a tenté en vain de capturer Etheldreda après sa fuite, mais elle a réussi à le déjouer. Elle et ses religieuses sont finalement arrivées à Ely et là, elle a fondé le monastère où elle a régné en tant qu'abbesse pour le reste de sa vie. Sa mort en 679 a été attribuée à une tumeur au cou. Le Vitae racontez cela comme un moyen de pénitence pour sa vaine indulgence dans les colliers élaborés avant d'entrer dans l'Église. Elle portait ce fardeau avec fierté et considérait même la punition comme un signe de grâce divine. Après sa mort, elle a été enterrée au cimetière du monastère dans un simple cercueil en bois.

Sa sainteté a été confirmée seize ans après sa mort pendant l'abbaye de sa sœur biologique, Sexburgh. Le corps d’Etheldreda a été exhumé et déclaré non décomposé et incorruptible par son médecin Cynefrid. Incorruptiblement de la chair est l'une des caractéristiques d'une sainte et ainsi elle a été ré-enterrée dans un sarcophage romain à l'intérieur de l'église et un sanctuaire a ensuite été érigé.

Le monastère a été saccagé par les Danois en 870, mais selon la légende, les Danois qui ont tenté de vandaliser le sanctuaire d'Etheldreda ont été détruits par Dieu. Après la destruction du monastère, le culte d'Etheldreda est tombé en déclin jusqu'à ce qu'il soit revitalisé en 970 lorsque le monastère a été refondé par le roi Edgar et Ethelwold, l'évêque de Winchester dans le cadre des réformes monastiques du roi Edgar.

La revitalisation du culte d'Etheldreda à la fin du 10e siècle a recréé son image comme une version anglaise de la Vierge Marie, une sainte mère qui a métaphoriquement donné naissance à une dynastie de religieuses tout en maintenant sa chasteté. Le culte d'Etheldreda a continué de croître et d'attirer des fidèles tout au long du Moyen Âge.

Le culte d'Etheldreda a continué de croître et d'attirer des fidèles tout au long du Moyen Âge. Pendant la réforme, son culte a été dissous et son sanctuaire et ses reliques ont été détruits et dispersés au vent, mettant ainsi fin à une tradition de culte de 900 ans. Bien qu'elle n'ait peut-être plus le même empire sur le cœur et l'esprit des Anglais qu'autrefois, sa vie et sa sainteté offrent un rare aperçu de l'influence des femmes dans l'Angleterre anglo-saxonne.

Jessica Brewer a reçu un B.A. en études médiévales et études classiques de l'Université de Tulane en 2006 et une maîtrise en archéologie médiévale de l'Université de York (Royaume-Uni) en 2010. Ses principaux intérêts d'études sont le genre et la religion. Dans ses temps libres, elle pratique le yoga ashtanga et est une amoureuse des chats sans vergogne.

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