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Plus de 1000 personnes découvertes au cimetière médiéval sous l'Université de Cambridge

Plus de 1000 personnes découvertes au cimetière médiéval sous l'Université de Cambridge

Des archéologues travaillant sur un site de l'Université de Cambridge ont rapporté la découverte d'un cimetière appartenant à un hôpital médiéval. Ils croient que c'est l'un des plus grands cimetières de ce genre trouvés en Grande-Bretagne, avec jusqu'à 1500 personnes enterrées là-bas.

Le premier rapport académique des fouilles sous l’Old Divinity School du St John’s College, Cambridge, a été publié dans Journal archéologique. Ils détaillent les fouilles, qui ont eu lieu entre 2010 et 2012, et les centaines de restes qu'ils ont découverts, bien plus que ce que l'équipe avait espéré.

Le cimetière, qui a fonctionné du 13ème au 15ème siècle, étaient des sépultures de l'hôpital de Saint-Jean l'Évangéliste, qui a été commencé vers 1195 par les habitants de Cambridge pour soigner les pauvres et les malades de la communauté, et est resté en opération à cet endroit jusqu'en 1511.

Entre 1 000 et 1 500 personnes ont été enterrées ici, dont la plupart ont été enterrées en rangées soigneusement aménagées ou déposées dans un charnier sur le site. L'équipe, de l'unité archéologique de Cambridge, a découvert que le cimetière avait six «générations de cimetière», définies comme le temps nécessaire pour remplir tout l'espace disponible avant d'enterrer d'autres corps aux mêmes endroits.

On a découvert que le cimetière avait des chemins de gravier et un puits d'eau, ainsi que des graines de diverses plantes à fleurs, ce qui suggère que tout comme les cimetières d'aujourd'hui, c'était un endroit où les gens venaient rendre visite à leurs proches décédés.

Parmi les divers restes humains fouillés par l'équipe, 400 personnes ont été analysées de près pour découvrir des indices sur la nature du cimetière et de la communauté environnante. Dans l'article, les auteurs notent:

La majorité des enterrements peuvent être caractérisés comme hautement uniformes et standardisés, où un cadavre a été placé dans une tombe pré-creusée en position couchée sur un alignement ouest-est sans tentative notable d'individualiser ou de commémorer l'événement. L'inhumation est probablement un événement relativement régulier, ayant lieu tous les quelques mois. Les enfants de moins de cinq ans étaient complètement absents et les personnes âgées de moins de seize ans sont relativement rares. L'absence totale de jeunes enfants doit indiquer soit qu'ils n'étaient pas présents à l'hôpital, soit, s'ils l'étaient, qu'ils ont été enterrés ailleurs. Les deux options sont possibles, surtout compte tenu de la séparation physique du cimetière de l'hôpital principal par une route intermédiaire. Les hommes étaient légèrement mieux représentés que les femmes, mais pas de façon marquée contrairement à d'autres cimetières comparables. En particulier, il n'y a pas eu de pic de mortalité chez les jeunes femmes, ce qui reflète vraisemblablement l'absence de femmes décédées des suites d'un accouchement en raison d'une règle contre les femmes enceintes à l'hôpital. Plusieurs marqueurs squelettiques indiquent que la population inhumée a souffert de stress nutritionnel, physiologique et pathogène dans l'enfance. Bien qu'une gamme de changements pathologiques ait été identifiée sur les squelettes, les taux de prévalence de ceux-ci ne sont pas marqués. Il existe peu de preuves de conditions graves qui auraient nécessité des soins médicaux particuliers. Cela pourrait refléter que le rôle principal de l'hôpital était le soin spirituel et physique des pauvres et des infirmes plutôt que le traitement médical des malades et des blessés. Quelques personnes, en particulier celles qui souffrent de multiples affections ou d'une plaie cicatrisante, auraient bénéficié d'un traitement médical, mais celles-ci représentent une très petite minorité des enterrements et il n'y a aucune preuve directe de traitement.

La grande majorité des enterrements ont eu lieu sans cercueils, beaucoup même sans linceul, ce qui suggère que le cimetière était principalement utilisé pour servir les pauvres. Les objets funéraires tels que les bijoux et les objets personnels n'étaient présents que dans une poignée d'enterrements.

«Les preuves pour les vêtements et les objets funéraires sont plus rares que dans la plupart des cimetières des hôpitaux», a déclaré Craig Cessford, qui a dirigé les fouilles, «principalement parce qu'il s'agissait d'un cimetière purement laïc sans la présence de clercs. Des objets ont été trouvés dans des tombes pouvant représenter des objets funéraires, mais leur position était ambiguë et il est également possible qu'ils représentent des matières résiduelles d'une activité antérieure sur le site ».

Parmi les objets découverts dans les sépultures, il y avait un pendentif crucifix en jet de Whitby provenant d'un homme du XVe siècle et une broche annulaire en alliage de cuivre trouvée sur le torse supérieur droit d'une femme adulte, également du XVe siècle.

Il y avait peu de sépultures inhabituelles dans ce cimetière. Dans un cas du XIIIe siècle, un homme adulte et un enfant ont été enterrés ensemble. Bien que les doubles enterrements ne soient pas rares, ils impliquent généralement une mère et son enfant, ou deux enfants.

Les auteurs notent également: «Une absence notable est l'absence de grands groupes funéraires co-terminus qui pourraient être associés à la peste noire de 1348–1350. Dans la période post-médiévale, des victimes de la peste de Cambridge ont été enterrées à Midsummer Common et Coldham’s Common. Bien que les preuves documentaires fassent défaut pour le XIVe siècle, il est possible que la même pratique s’applique à l’heure actuelle. »

L’article intitulé «The St. John’s Hospital Cemetery and Environs, Cambridge: Contextualizing the Medieval Urban Dead» se trouve dans le volume 172, numéro 1 de Archaeological Journal. .

Source: Université de Cambridge


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