Nouvelles

Pyrrhus d'Épire désarçonné à la bataille d'Héraclée

Pyrrhus d'Épire désarçonné à la bataille d'Héraclée


Guerre à la Pyrrhus

En 290 avant JC, à la fin des guerres samnites, la République romaine avait établi son hégémonie dans le centre et le sud de l'Italie, cimentant sa domination par des alliances avec divers peuples italiques de la péninsule. L'expansion de Rome vers le sud en vint à menacer les colonies grecques indépendantes de la Grande-Grèce, en particulier la cité-État spartiate de Tarente, la plus puissante d'entre elles. Tarente avait provoqué Rome en attaquant leurs navires et en harcelant leurs envoyés, et, inquiets de la réponse romaine, les Tarentins ont voté pour envoyer une ambassade en Épire pour demander de l'aide en 281 av. Le souverain de l'Épire, Pyrrhus, s'était déjà fait un nom en tant qu'aventurier militaire qui s'était engagé dans plusieurs tentatives infructueuses pour créer un empire en Macédoine et en Grèce. Il accepta, mais demanda à Tarente de payer les frais de la guerre et de lui confier le commandement suprême des forces alliées. Pour pousser davantage son rival occidental à se rendre en Italie afin qu'il puisse se concentrer sur l'Est, le roi Ptolémée Keraunos offrit à Pyrrhus 5 000 phalangites supplémentaires pour la campagne.

Héraclée

Au début de 280 avant JC, Tarente envoya sa flotte pour transporter l'armée d'Épirote de Pyrrhus en Italie. L'armée de Pyrrhus comprenait 20 000 piquiers sarissa macédoniens et épirotes, 3 000 cavaliers, 2 000 archers, 500 frondeurs et 20 éléphants de guerre. Après le débarquement, le roi a commencé à militariser Tarente et à y faire face à tous les ennemis politiques, tandis que les Romains ont fait de même dans les villes sous leur contrôle. Le consul Publius Valerius Laevinus reçut le commandement de quatre légions et les envoya contre Tarente, où ils forceraient Pyrrhus à se battre avant l'arrivée de ses alliés grecs. Les Romains ont ravagé la campagne alors qu'ils marchaient vers le sud, et Pyrrhus a marché à la rencontre de son nouvel ennemi près de la ville grecque d'Héraclée. La bataille d'Héraclée qui s'ensuivit fut un combat rapproché, les Romains perdant 9 000 hommes et les Grecs 4 000. Cependant, Pyrrhus perdit certains de ses meilleurs officiers vétérans au cours de la bataille. Bien que Pyrrhus ait remporté sa première bataille majeure contre Rome, cela avait été difficile, et il apprendrait bientôt que, malgré ses propres prouesses martiales, il a vraiment rencontré son match. Rome a rejeté l'offre de Pyrrhus de se rendre et a commencé à recruter une nouvelle armée pendant ce temps, Pyrrhus a commencé à rafistoler la sienne et à se préparer pour la prochaine bataille.

À la suite de la défaite d'Héraclée, le consul Laevinus retourna à Rome et la machine de recrutement romaine s'intensifia et remplaça rapidement les pertes d'Héraclée. Pyrrhus marcha sur Rome, son armée étant grossie par les Grecs italiens et les alliés italiques rebelles de Rome. Cependant, le système de prélèvement romain était plus rapide, égalant à nouveau les Grecs. Pyrrhus libéra les prisonniers d'Héraclée dans un geste de bonté après qu'un honorable diplomate romain nommé Fabricius l'eut averti du complot de son médecin visant à l'empoisonner pour de l'argent, ayant déclaré que Rome ne battrait pas Pyrrhus par trahison. L'armée grecque marcha ensuite vers le nord et tenta de prendre Capoue, mais Laevinus atteignit d'abord Capoue et empêcha Pyrrhus de prendre la ville. Pyrrhus échoua alors dans sa tentative de prendre Neapolis et les villes de Campanie, alors il remonta la route latine vers Rome et s'arrêta à seulement six kilomètres de la ville. Les murs avaient été renforcés et la taille de la garnison avait augmenté depuis le sac de Rome en 390 av.

Asculum

La campagne s'est poursuivie en 279 av. Au lieu d'attaquer Rome directement, Pyrrhus a décidé de faire campagne le long de la côte adriatique dans les Pouilles pour gagner plus d'alliés de Rome et sécuriser sa ligne de ravitaillement en Épire. L'armée romaine a été forcée d'intervenir pour empêcher la chute des Pouilles, et les deux armées se sont rencontrées à la bataille d'Asculum. Les deux parties se sont à nouveau battues jusqu'à ce que les Grecs obtiennent de justesse une victoire, bien qu'à la fin de la bataille, Pyrrhus ait déclaré : « Une autre victoire de ce genre et je suis perdu. Pyrrhus a de nouveau été contraint de retourner à Tarente pour remplir ses rangs épuisés et récupérer.

Alors que Pyrrhus se rétablissait, deux ambassades sont arrivées avec des opportunités uniques. L'un, de Macédoine, a annoncé la mort de Ptolémée dans la bataille avec les Gaulois en 279 avant JC, et ils ont invité Pyrrhus à devenir leur roi. L'autre envoyé venait des cités grecques de Sicile, menacées par les mercenaires et les Carthaginois. Pyrrhus opta pour l'option sicilienne, espérant utiliser la Sicile comme tremplin pour conquérir Carthage. Pyrrhus et son armée s'éloignèrent de Tarente, horrifiant ses alliés tarentins.

Campagne sicilienne

La ligne des hautes eaux de la campagne sicilienne de Pyrrhus

À la fin de l'été 278 av. J.-C., Pyrrhus, 8 000 fantassins et 2 000 cavaliers débarquèrent près de Tauromenia en Sicile, où le tyran local Tyndarion avait promis sa loyauté à Pyrrhus. Il marche ensuite vers Catane, où les citoyens l'accueillent en libérateur et lui donnent 3 000 renforts. Pyrrhus marcha alors sur Syracuse, assiégée par les Carthaginois. Malgré leur avantage numérique, les Carthaginois décidèrent de battre en retraite, donnant à Pyrrhus le contrôle de la flotte de 140 navires de Syracuse. Il marcha ensuite vers l'ouest sur Agrigente, dont le tyran lui était allié. Il y a passé l'hiver et a rassemblé ses troupes, et, l'année suivante, il a pris d'assaut Heraclea Minoa et a traversé la rivière Halicus en territoire carthaginois. Les prochaines grandes villes de l'ouest, Sélinus et Ségeste, se rendirent sans combat, mais ce serait la dernière marche de Pyrrhus en Sicile. Pyrrhus a ensuite attaqué la forteresse de montagne d'Eryx, et il a été le premier à escalader les murs, combattant héroïquement lors de la prise d'assaut de la garnison carthaginoise. Il est ensuite allé s'emparer des forteresses périphériques de Panormus avant de s'emparer de la ville portuaire elle-même, s'emparant du plus beau port de Sicile. Finalement, il se tourna vers l'ouest vers Lilybaeum. Dans sa tentative de capturer le dernier bastion du pouvoir carthaginois en Sicile, Pyrrhus a dû lever des impôts et des prélèvements intenses sur ses sujets grecs siciliens, qui en sont venus à le considérer comme un tyran importun. Tarente envoya alors un émissaire à Pyrrhus et l'informa que Rome avait annulé tous ses gains et, après avoir vu sa campagne sicilienne s'effondrer, Pyrrhus retourna à la ville orientale de Messana et retourna en Italie.

Retour en Italie

Pyrrhus et son armée ont pillé le temple de Perséphone à Locri pour financer les campagnes de Pyrrhus, mais ses navires ont été détruits lors d'une tempête alors qu'il transportait les offrandes volées. Pyrrhus se considérait comme maudit par les dieux. Au printemps de 275 avant JC, son armée retourna à Tarente et il commença à reconstruire son armée. Il n'a pas réussi à trouver les troupes de vétérans qu'il avait perdues lors de ses batailles précédentes, et le noyau de ses phalanges, les Grecs et les Balkans, étaient rares en Italie, il a plutôt embauché des milices grecques pour les remplacer. Des tribus telles que les Samnites en voulaient à Pyrrhus de les avoir abandonnés et offraient peu de soutien.

Pyrrhus marcha maintenant vers le nord pour vaincre deux armées romaines en détail, envoyant un contingent de son armée en Lucanie pour retarder l'approche d'une armée consulaire tout en emmenant ses 35 000 soldats restants pour affronter Manius Curius Dentatus sur une colline près de la ville de Bénévent. La bataille de Bénévent qui a suivi a été un désastre, car la manœuvre de flanc de Pyrrhus a échoué et, chaque fois qu'il a tenté d'envoyer des éléphants dans des tentatives désespérées pour inverser la tendance, les tirailleurs romains se sont repositionnés sur leurs flancs, leur ont tiré des javelots et les ont fait paniquer. et piétinant dans leurs propres lignes. La défaite de Pyrrhus à Bénévent était la dernière paille pour lui. Mis en faillite et vaincu, Pyrrhus laissa une forte garnison à Tarente avant de retourner dans sa capitale à Ambracia avec 8 000 fantassins et 5 000 cavaliers.


Pyrrhus d'Épire désarçonné à la bataille d'Héraclée - Histoire

Par Jeffrey A. Easton

Au milieu du IVe siècle av. J.-C., l'Empire romain avait progressivement étendu sa portée dans la moitié sud de l'Italie. En 343, les Romains sont entrés en conflit avec les Samnites, qui n'ont pas pu arrêter l'intrusion importune dans leur patrie. Lorsque les armées romaines ont menacé les Pouilles, les Grecs du sud de l'Italie ont fait appel au célèbre général mercenaire Pyrrhus, qui dirigeait le royaume d'Épire dans le nord-ouest de la Grèce, pour les aider contre les intrus. Pyrrhus répondit aux supplications de ses compatriotes grecs et débarqua dans le sud de l'Italie au début du printemps de cette année-là avec 20 000 fantassins, 3 000 cavaliers, 2 500 tirailleurs et 20 éléphants. Cette force était légèrement inférieure à celle qui était partie d'Épire, car une violente tempête avait fait dévier certains des navires de transport de Pyrrhus lors de la traversée de la mer Ionienne. La tempête semblait de mauvais augure pour la campagne à venir, mais Pyrrhus entra dans le conflit avec une réputation militaire célèbre et les attentes élevées des villes du sud de l'Italie étaient liées à son succès. Sans se laisser décourager, il rassembla ses forces pour ce qu'il prévoyait être une autre entreprise triomphante.
[texte_annonce]

La voie grecque de la guerre

Pyrrhus commandait une armée hellénistique typique. Des phalangistes lourdement blindés constituaient le noyau de son armée. Les tactiques de combat de la phalange avaient subi de nombreux changements dans le monde grec depuis sa création au 7ème siècle avant JC. L'adaptation la plus récente était venue de Philippe de Macédoine au milieu du IVe siècle av. Le rang typique d'une phalange était de huit hommes de profondeur, mais Philip a augmenté la profondeur à 12 hommes. En conséquence, il a équipé ses fantassins d'une lance plus longue, qui mesurait peut-être 15 pieds de long. Cela appliquait un poids supplémentaire à la formation, lui permettant plus de résistance au combat. Le but de la phalange plus lourde n'était pas tant de submerger les lignes d'infanterie ennemies que de les préoccuper. De cette façon, l'infanterie macédonienne servait d'enclume à l'armée.

Le célèbre général mercenaire Pyrrhus d'Épire a donné naissance à l'expression "victoire à la Pyrrhus" après avoir vaincu les forces romaines lors d'une bataille coûteuse à Asculum.

Le marteau est venu sous la forme de la cavalerie lourde macédonienne, qui se profilait à la périphérie d'une bataille jusqu'à ce qu'un ennemi commence à vaciller. Alexandre était passé maître à anticiper le moment clé où il pourrait exploiter la désunion dans les rangs de ses adversaires. Le mélange de fantassins grecs et macédoniens que Pyrrhus commandait a servi dans une capacité similaire. La cavalerie de Pyrrhus composait une partie importante de sa force totale. Le noyau de la cavalerie était son agema, les quelque 2 000 cavaliers d'élite qui composaient sa garde personnelle. De la même manière qu'Alexandre, Pyrrhus se posta au combat à la tête de son agema. En plus de l'infanterie lourde et de la cavalerie, l'armée de Pyrrhus comprenait des tirailleurs légèrement armés tels que des archers, des frondeurs et des lanceurs de javelot. Ces troupes auxiliaires se sont avérées particulièrement utiles contre la formation de bataille romaine unique.

Pyrrhus avait également 20 éléphants de guerre à sa disposition, car ces créatures exotiques étaient devenues une partie commune des armées hellénistiques à la suite des campagnes d'Alexandre à l'est. Le déploiement d'éléphants était une amélioration par rapport à l'armée d'Alexandre, et Pyrrhus les a utilisés efficacement contre les Romains. La dernière composante de son armée était les unités de mercenaires. La dissolution de l'empire d'Alexandre avait dispersé des milliers de soldats bien entraînés à travers le monde grec. Ces soldats à louer devinrent une partie importante des armées des royaumes successeurs. Les mercenaires pratiquaient les tactiques les plus avant-gardistes de l'époque et fournissaient un élément professionnel à l'armée de Pyrrhus. Parmi les mercenaires qui ont servi sous Pyrrhus en Italie se trouvaient divers Grecs, Italiens et membres de tribus gauloises.

Face à une armée romaine réformée

Pyrrhus affronta une armée romaine dynamique dans le sud de l'Italie. Les légions avaient subi des changements organisationnels drastiques au cours du IVe siècle av. Les armées romaines de la première République ressemblaient à d'autres armées méditerranéennes, utilisant la phalange comme principale formation de combat. La phalange les a bien servis tout au long du Ve siècle et au début du IVe siècle, alors qu'ils achevaient leur conquête du nord de l'Italie jusqu'au fleuve Pô avec peu de revers importants. Au milieu du IVe siècle, les Romains en expansion sont entrés en conflit avec les Samnites, un autre peuple italien émergent. Leur patrie, Samnium, était située juste au sud du Latium, la patrie romaine. Les montagnes des Apennins traversaient directement le Samnium et ses guerriers avaient développé un style de combat peu orthodoxe qui convenait à l'environnement. Lorsque les hostilités ont éclaté, les phalanges romaines ont terriblement performé sur le terrain accidenté du Samnium. Le plus grand désastre est survenu en 321 av.

À la suite de cette humiliation, le Sénat romain s'est lancé dans un certain nombre de réformes, notamment l'extension de la Via Appia, une route allant vers le sud en Campanie qui a permis d'améliorer le mouvement des troupes et la communication. L'amélioration militaire la plus durable est venue avec le développement de la légion manipulatrice. Le nom de la formation vient de son unité de base, le manipule. Un manipule était composé de deux siècles de taille variable. Dans les armées romaines de la fin de la République, le siècle est devenu le plus petit élément tactique de la légion et était à son tour une composante de la plus grande cohorte. Dans la structure de la légion manipulatrice, cependant, les siècles se sont combinés pour former l'unité fondamentale du manipule. Une légion romaine déployée en trois lignes, chaque ligne étant composée d'une catégorisation stricte de manipules. Les catégories de légionnaires étaient basées sur la richesse et l'expérience au combat. La première ligne était formée par le hastati, les légionnaires les plus jeunes et les plus inexpérimentés. Les principes, des hommes à la fin de la vingtaine ou au début de la trentaine avec une expérience considérable au combat, formaient la deuxième ligne. La troisième ligne de était composée de la triarii, vétérans aguerris de nombreuses campagnes.

Les hastati et principes se sont soutenus par des manœuvres complexes pendant la bataille, tandis que les triarii n'engageait souvent pas l'ennemi à moins que la bataille ne soit particulièrement difficile. Les légionnaires de cette période étaient des soldats citoyens, des hommes qui servaient volontiers dans les rangs de l'armée mais possédaient toujours des biens autour de Rome qu'ils devaient cultiver. Cela a limité la saison de campagne des armées romaines, mais a tout de même fourni la puissance militaire nécessaire pour soumettre leurs voisins italiens. Ce n'est qu'en temps de crise, comme l'invasion de Pyrrhus, que le Sénat a demandé des recrues supplémentaires. L'empressement avec lequel les citoyens romains se sont portés volontaires pour le service militaire pendant le conflit avec Pyrrhus a révélé une caractéristique unique de la psyché romaine. Ils considéraient la guerre comme une activité de tous le peuple romain et a refusé de se soumettre même face à la défaite. C'était un concept qui a stupéfié Pyrrhus. Le noyau de l'armée avait ses légions, mais de nombreuses troupes des dépendants italiens de Rome complétaient l'infanterie lourde en tant qu'escarmoucheurs ou troupes de cavalerie. La taille typique d'une légion manipulatrice était peut-être de 4 500 hommes. La cavalerie a joué un rôle dans les armées de la République, mais les cavaliers romains étaient souvent peu fiables au combat ainsi que dans les missions de reconnaissance. Malgré son succès en Italie, l'armée romaine n'avait pas encore rencontré une force sophistiquée telle que celle commandée par Pyrrhus.

Une "victoire à la Pyrrhus" à Héraclée

Peu de temps après l'arrivée de Pyrrhus à Tarente, le Sénat romain envoya le consul Publius Valerius Laevinus avec deux légions dans la région de Lucanie. Quelques-unes des villes du sud de l'Italie ont fourni des troupes supplémentaires à l'armée de Pyrrhus à l'approche des forces romaines. Les Tarentins eux-mêmes, comme Pyrrhus l'a découvert, n'étaient pas désireux de combattre les Romains personnellement. Pyrrhus a imposé la loi martiale pour remédier à la situation à Tarente, interdisant tous les rassemblements publics, impressionnant tous les hommes en âge de servir et créant des programmes de formation militaire pour la jeunesse locale. Les troupes sous le commandement de Pyrrhus comptaient désormais environ 30 000 hommes, dont plusieurs milliers de cavaliers, alliés grecs et italiens, et 20 éléphants. Il n'avait pas encore reçu de troupes supplémentaires d'autres villes du sud de l'Italie et préféra attendre ces renforts supplémentaires avant d'affronter les Romains au combat. Cependant, l'armée romaine dirigée par Laevinus marcha vers la position de Pyrrhus le long de la rivière Siris, près de la ville côtière d'Héraclée, le forçant à livrer bataille avec ses forces à portée de main.

La croissance constante de l'empire romain a amené les Italiens du sud du pays à faire appel au chef mercenaire grec Pyrrhus pour arrêter l'avancée des Romanb.

Pyrrhus avait posté une force de cavalerie avancée le long de la rivière, mais ces troupes furent bientôt dépassées lorsque les Romains traversèrent la rivière en force. Pyrrhus ordonna rapidement à son armée de se rassembler pour la bataille et se rendit personnellement à la rivière à la tête de 3 000 cavaliers pour ralentir la traversée romaine. Une fois que les Romains ont atteint l'autre rive de la rivière, la bataille principale a commencé. L'infanterie romaine et grecque s'affrontent violemment, l'avantage oscillant d'avant en arrière. L'équilibre de la bataille a été décidément penché vers les Grecs une fois pour toutes lorsque Pyrrhus a jeté ses éléphants dans l'action. C'était la première fois que des soldats romains affrontaient ces animaux exotiques, et ils étaient terrifiés. Les éléphants ont particulièrement énervé la cavalerie romaine, et Pyrrhus a lâché sa propre cavalerie thessalienne dans les rangs romains en désordre au moment clé, les chassant du terrain. Les pertes d'Héraclée étaient de 15 000 Romains perdus et 13 000 pour Pyrrhus, selon l'historien Dionysius. Cependant, l'historien grec Hieronymus a placé les chiffres beaucoup plus bas, rapportant 7 000 pour les Romains et seulement 4 000 pour Pyrrhus. Quel que soit le nombre réel de victimes, Pyrrhus aurait dit: "Une autre victoire de ce genre et nous sommes perdus", ajoutant l'expression "victoire à la Pyrrhus" au lexique du monde.

Un hiver de négociations

Après sa victoire sur Laevinus à Héraclée, Pyrrhus marcha vers le nord et campa à seulement 60 kilomètres des portes de Rome. Pyrrhus voulait maintenant la paix avec les Romains et l'immunité pour ses alliés du sud de l'Italie, et il espérait que la force de sa position inciterait les Romains à accepter ses conditions. Il a envoyé son diplomate le plus fidèle, Cineas, à Rome avec une offre de paix. Cineas fit rapidement la connaissance des Romains les plus influents, vantant le mérite de la proposition de Pyrrhus. Il est finalement entré au Sénat pour présenter officiellement les termes. La rhétorique de Cineas a semblé influencer un certain nombre de sénateurs, avant que le vieil Appius Claudius n'entre dans la chambre. Appius a rapidement réprimandé ses compatriotes romains pour avoir même envisagé de se soumettre à Pyrrhus après une seule défaite et ainsi de céder des terres qui avaient été conquises par leurs ancêtres. En conséquence, le Sénat a rejeté la proposition de paix et a maintenu qu'ils ne négocieraient pas avec Pyrrhus tant que son armée resterait sur le sol italien.

Laevinus a fait face à de sévères critiques de la part de ses compatriotes romains pour la défaite d'Héraclée, mais il n'a pas été démis de ses fonctions de consul. Au lieu de cela, le Sénat a rapidement levé de nouvelles troupes pour renforcer ses légions. Cineas a observé les nombreuses nouvelles recrues avant de quitter Rome et a commenté que le peuple romain était comme une hydre - quand une tête était coupée, beaucoup d'autres poussaient à sa place. En plus d'équiper de nouvelles troupes, les Romains ont également renouvelé un traité d'alliance avec Carthage, puisque Pyrrhus constituait désormais une menace pour le contrôle carthaginois de la Sicile.

Se voyant refuser un accord avec Rome, et sans les ressources et l'équipement pour même envisager de faire le siège de la ville elle-même, Pyrrhus se résigna à piller la région des Pouilles. Son armée ravage également la région de Bruttium. À cette époque, de nombreux Samnites, Lucaniens, Bruttiens et autres groupes du sud de l'Italie se joignirent à la cause de Pyrrhus. Malgré son amertume personnelle face à leur hésitation à rejoindre ses rangs plus tôt, Pyrrhus a accepté les ajouts indispensables. Au cours de l'hiver 280-279 av. J.-C., il reçut une délégation romaine qui voulait libérer les prisonniers faits à Héraclée. Les négociations échouèrent bientôt, tout comme la tentative de Pyrrhus de soudoyer un éminent émissaire romain. Cependant, Pyrrhus a libéré ses prisonniers romains sur parole peu de temps après afin qu'ils puissent assister à un festival à Rome. Il espérait qu'ils feraient pression sur le Sénat pour qu'il fasse la paix avec lui, mais Rome refusa de nouveau de négocier et les prisonniers furent renvoyés au camp de Pyrrhus. Pyrrhus divisa son armée reconstituée et hiverna dans les Pouilles et la Campanie.

Assemblage à Asculum

Au printemps 279, les deux camps recommencent à manœuvrer dans le sud de l'Italie. Le décor était planté pour un deuxième engagement entre Pyrrhus et une armée romaine renaissante, cette fois dirigée par les deux consuls. À Asculum, dans le nord-ouest des Pouilles, Pyrrhus campa avec son armée, qui comptait environ 40 000 fantassins, 8 000 cavaliers et 19 éléphants. Seul un quart de ses troupes étaient des Grecs qui avaient initialement voyagé en Italie avec lui. Le reste a été apporté par les citoyens du sud de l'Italie à la cause de Pyrrhus.

L'armée romaine qui a marché dans les Pouilles était dirigée par les consuls nouvellement élus Caius Fabricius et Quintus Aemilius, et se composait de quatre légions et au moins autant de contingents alliés - environ 40 000 fantassins et 8 000 cavaliers. La grande force romaine a surpris Pyrrhus, indiquant que son réseau de renseignement dans le sud de l'Italie était défectueux ou inexistant. Typiquement, ce sont les Romains qui ont mal performé dans les opérations de reconnaissance, mais dans cette campagne, ils ont réussi à engager Pyrrhus sur un pied d'égalité numérique et sur le terrain de leur choix. Le terrain autour d'Asculum convenait mal à l'armée de Pyrrhus, mais face à l'approche de la force romaine, il dut livrer bataille. Le champ était fortement boisé et un petit affluent (peut-être une branche de la rivière Carapelle moderne) coulait à proximité. L'environnement était trop confiné pour que l'infanterie de la phalange de Pyrrhus puisse opérer efficacement, et le terrain accidenté inhibait les nombreuses unités de cavalerie grecques et les éléphants.

Pyrrhus a organisé ses forces en ligne, avec ses troupes les plus faibles - les alliés Bruttien, Lucanien et Tarentin - au centre. Sur les flancs, il plaça la phalange samnite à gauche et la puissante phalange macédonienne à droite. Les unités de cavalerie protégeaient les deux ailes de l'armée, et les troupes d'escarmoucheurs de réserve et les éléphants étaient retenus derrière les lignes le long d'une légère pente. Pyrrhus se positionne avec les 2000 membres de sa agema derrière la ligne d'infanterie afin qu'il puisse se rendre rapidement n'importe où sur le terrain. Pendant ce temps, les Romains ont déployé les légions I, II, III et IV en trois lignes à intervalles espacés selon un motif en damier. Les alliés italiens étaient mêlés dans toute la formation ou tenus en réserve. Les consuls ont placé des javelots et autres tirailleurs devant les lignes romaines, ainsi que 300 chariots. Les chariots étaient une innovation ingénieuse destinée à lutter contre les éléphants de Pyrrhus. Il s'agissait de véhicules à quatre roues équipés de pointes, de tridents, de grappins et d'autres outils en fer, et certains contenaient même des lanceurs de feu pilotés par des archers. Leur conception était destinée à effrayer et à ralentir la progression de la charge d'éléphants qui avait désorienté les légions d'Héraclée.

Tenir le terrain, perdre le camp

Asculum a commencé comme une bataille typique, avec des escarmouches d'unités de cavalerie avant que les lignes d'infanterie ne s'affrontent. La cavalerie romaine a traversé la rivière et a engagé les Grecs, laissant aux légions le temps de traverser et de se déployer. Les cavaliers romains chargent les lignes grecques et la cavalerie de Pyrrhus contre-charge, les cavaliers grecs tentant de contourner leurs ennemis, tandis que les Romains optent pour une charge frontale. Lorsque les Grecs pressèrent durement les cavaliers romains, ces derniers se retirèrent derrière leurs lignes d'infanterie. Une fois les deux fantassins engagés, la bataille commença pour de bon. Les deux parties se sont affrontées pendant un certain temps, sans qu'aucune n'ait pris l'avantage. Le premier développement majeur est survenu lorsque la phalange macédonienne a mis en déroute la I Légion et l'a chassée du terrain. À peu près à la même époque, la IIe Légion a envahi une partie des troupes grecques près du centre de Pyrrhus. À ce stade, Pyrrhus a lâché ses éléphants contre l'infanterie romaine qui avançait, dans l'espoir de porter un coup de grâce et de décider du résultat instantanément.

Malgré l'espace confiné, le sol inégal et les chariots romains inattendus, les éléphants de Pyrrhus ont repoussé les Romains. Les Romains qui tenaient les wagons ont fui leurs véhicules et se sont repliés derrière les légions, perturbant ainsi les lignes d'infanterie. L'infanterie romaine et grecque s'engagea par intermittence pendant plusieurs heures. Chaque confrontation n'a probablement pas duré plus de 10 à 15 minutes, car toute confrontation aurait été trop épuisante pour les soldats lourdement armés. Lorsque les lignes d'infanterie des deux armées se sont à nouveau engagées en fin d'après-midi, la section bruttienne et lucanienne de la ligne de Pyrrhus a finalement été mise en déroute et s'est enfuie du champ de bataille. Les Tarentins debout à côté d'eux en ligne, portant tous des boucliers blancs distinctifs, se sont également retirés de l'action en voyant leurs camarades s'enfuir. Pyrrhus a rapidement comblé l'écart en envoyant une contre-charge de cavalerie opportune à l'endroit vacant de sa ligne.

Les puissants éléphants de Pyrrhus ont semé la terreur dans le cœur de l'infanterie et de la cavalerie romaines endurcies, renversant souvent le cours de la bataille.

En début de soirée, la situation s'était aggravée pour Pyrrhus. Une armée de 4 500 Dauniens alliés à Rome s'est livrée à la bataille qui fait rage. Ils avaient été envoyés dans les Pouilles pour aider les consuls et ont eu la grande chance d'aborder le conflit par l'arrière. Les Dauniens ne pouvaient pas discerner de quel côté était quel dans la mêlée se déroulant à deux milles devant eux, ils ont donc commencé à attaquer le camp de Pyrrhus à la place. Pyrrhus avait laissé peu de soldats pour garder son camp, et il n'avait probablement aucune idée qu'une force de secours daunienne se trouvait même dans la région. Cependant, il se rendit vite compte du danger et envoya de la cavalerie et des éléphants pour renforcer ses arrières. Les phalanges grecques s'étaient bien battues et avaient tenu la ligne pendant la crise, mais Pyrrhus les a laissées vulnérables aux attaques de flanc romaines lorsqu'il a renvoyé la cavalerie et les renforts d'éléphants dans son camp.

Quoi qu'il en soit, Pyrrhus était trop tard pour sauver son camp : les Dauniens avaient maîtrisé les gardes grecs et mis le feu au camp. La cavalerie et les dresseurs d'éléphants marchant vers l'arrière ont vu que le camp était perdu et s'est tourné pour attaquer les III et IV légions, qui avaient mis leurs adversaires en déroute et avancé bien au-delà de la ligne de bataille romaine d'origine. Les légionnaires ont vu l'assaut approchant des cavaliers et des éléphants grecs et se sont retirés dans des bois au sommet d'une colline. Les hommes de Pyrrhus ne pouvaient pas atteindre les Romains, qui jetaient le dernier de leurs javelots et tiraient des flèches sur les troupes grecques depuis les hauteurs. Pour aggraver les choses, le flanc de Pyrrhus a été sérieusement menacé à ce stade, et il a retiré des fantassins de la ligne de bataille principale et les a envoyés contre les Romains à ses arrières. Les consuls ont répliqué en envoyant de la cavalerie supplémentaire pour exploiter davantage les gains romains sur le flanc.

Le champ de bataille s'est rapidement déplacé de son terrain d'origine à la zone à l'arrière de Pyrrhus. Pyrrhus a reculé la plupart de son infanterie lourde restante, et les Romains ont riposté avec de la cavalerie et de l'infanterie supplémentaires. La bataille s'intensifia autour du camp de Pyrrhus, les deux camps ressentant une ferveur renouvelée à l'idée de chasser leur ennemi du champ de bataille. La lutte s'est finalement apaisée lorsque l'obscurité s'est glissée sur le terrain et que les deux parties se sont séparées. Les Romains retraversèrent le fleuve jusqu'à leur camp, et l'armée de Pyrrhus passa la nuit à la belle étoile, car le camp grec avait été détruit.

Une seconde chance à la victoire

Avec la perte de la plupart de sa nourriture et de ses fournitures, Pyrrhus et ses hommes étaient dans une situation désespérée. Ses troupes blessées n'ont pas pu recevoir de soins médicaux et beaucoup sont morts pendant la nuit. Parmi les morts figuraient un certain nombre des meilleurs soldats et officiers de Pyrrhus. Pyrrhus lui-même avait subi une blessure au bras d'un javelot romain - le total de ses blessures rivalisait avec celui d'Alexandre, soulignant sa mentalité de meneur. Pendant ce temps, les Romains se reposaient dans le camp, ayant également subi d'importantes pertes.

Les tribus samnites prospères du sud des Apennins étaient constamment menacées par les armées romaines avides de terres situées au nord.

Plutôt que de battre en retraite ou de permettre aux Romains de conserver l'élan, Pyrrhus a repositionné son armée battue sur une plaine ouverte. Cela a dû être une procédure épuisante dans l'obscurité, et son succès était un témoignage de la discipline des troupes de Pyrrhus. Lorsque le jour se leva, les Romains étonnés se retrouvèrent dans une position vulnérable et durent soit battre en retraite, soit affronter Pyrrhus sur le terrain de leur choix. Les consuls choisissent cette dernière et se rangent face aux Grecs en pleine plaine. La plupart des commandants romains pendant la République étaient impatients et souvent trop agressifs dans la recherche de la bataille. Leur bref mandat, seulement 12 mois, les a obligés à rechercher activement la victoire avant la fin de leur mandat, car la gloire militaire pouvait être cultivée pour devenir le pouvoir politique à Rome. Tout au long du IIIe siècle av.

La nouvelle position de Pyrrhus à Asculum obligea les consuls à livrer bataille. Les fiançailles ont commencé de la même manière que la veille. Les deux cavaleries partirent les premières et s'escarmèrent, tandis que les lignes d'infanterie opposées rassemblaient leur courage pour la bataille. L'affrontement de l'infanterie a favorisé les hommes de Pyrrhus. Les légions romaines, incapables de déloger les Grecs, commencèrent à faiblir. C'était l'opportunité que Pyrrhus attendait, et il lança une charge d'éléphant tonitruante. Les éléphants mirent en fuite les fantassins romains hésitants, et le véritable massacre commença. La cavalerie de poursuite de Pyrrhus a abattu de nombreux Romains alors qu'ils fuyaient le terrain. Hieronymus, prenant ses chiffres du propre récit de la bataille de Pyrrhus, affirme que les Romains ont perdu 6 000 hommes et Pyrrhus 3 505.

Une parenthèse en Sicile

Pyrrhus avait infligé de lourdes pertes aux Romains lors de sa deuxième victoire italienne, mais il avait également subi de lourdes pertes. Les forces romaines restantes se dirigent vers le nord, tandis que Pyrrhus se retire vers le sud en territoire allié. Les deux armées ont eu besoin de temps pour récupérer, et aucune n'a manifesté le désir de s'engager à nouveau pendant la saison de campagne de 279 av. Au cours de l'impasse, Pyrrhus a reçu une convocation d'un certain nombre de villes de la Sicile, notamment Syracuse, pour les aider à résister à l'expansion carthaginoise sur l'île. Sentant que sa position dans le sud de l'Italie était à l'abri d'une menace romaine immédiate, il passa en Sicile. The Tarentines and other southern Italian allies were disillusioned at Pyrrhus’s abandonment of the campaign against Rome, but he left behind his trusted officer Milo and a garrison force at Tarentum.

Once in Sicily, Pyrrhus enjoyed great initial success in the Carthaginian-controlled territory, conquering every city except one major port. At Lilybaeum on the western coast of the island, a well-supplied Carthaginian force held off his siege of the city and subsequently pushed him out of western Sicily. When stalemate set in on his campaign, Pyrrhus alienated his Sicilian hosts, much as he had alienated the Tarentines. After two years on the island, he received word that the Romans had begun punishing the southern Italian cities that previously had allied with him, laying siege to Tarentum. This news, combined with the growing resentment of the Sicilian Greeks, provided Pyrrhus all the motivation he needed to leave Sicily in 276 bc.

When he returned to Italy, he found the regions formerly under his control in shambles. Much to his dismay, Pyrrhus found almost no new native units to bolster his ranks. The peoples of southern Italy had grown increasingly dissatisfied with his leadership and abandoned the cause. The loss of the Samnites hit Pyrrhus particularly hard, as they had previously been his most steadfast allies. Pyrrhus also had lost a number of troops during the return voyage to Italy. A Carthaginian fleet had harassed his crossing of the Strait of Messina, and a mercenary force allied to Rome had opposed his landing. Pyrrhus returned from Sicily with only 20,000 infantry and 3,000 cavalry. He desperately needed a victory to regain the confidence of his soldiers and his Italian allies.

Defeat at Beneventum

A triumphant Manius Curius Dentatus returns from Beneventum after defeating the Greek forces of Pyrrhus at the Battle of Beneventum in 275 BC.

In the spring of 275 bc, the Senate dispatched the two Roman consuls to southern Italy to once again face Pyrrhus. One Roman army marched into Lucania and another, under the consul Manius Curius Dentatus, into Samnium. Pyrrhus sent a portion of his forces into Lucania and marched the bulk of his army into Samnium. He located Curius’s army near the Samnite city of Beneventum and set an ambush of the Roman camp. However, during the night many of the Greek torches burned out and the soldiers became lost in the woods, causing the ambush to unravel. At daybreak, Roman sentries became aware of the lead elements of Pyrrhus’s army, and Curius sent out his cavalry to occupy the Greeks while the legions could form for battle.

When the main engagement began, Curius’s legions routed a number of Greek units. He had learned a valuable lesson from the first day at Asculum and had camped near a wooded area. In this confined space, the Greeks’ well-practiced phalanx tactics became ineffective. In turn, Pyrrhus unleashed an elephant charge that tore through the Roman lines and threatened their camp. Curius rallied the Romans and commanded a valiant defense. At this point, Pyrrhus’s secret weapon was turned on him. The Romans loosed many javelins and arrows at the charging elephants, causing them to change direction. In the confusion of the two converging masses and the confined space around the Roman camp, the elephants rampaged into Pyrrhus’s own units. Exploiting the chaos, Curius’s legions surged forward and drove the Greeks from the field.

With his defeat at Beneventum, Pyrrhus lost a significant part of his army as well as the confidence of his allies. Having alienated most of the cities in southern Italy, he had no viable source for new recruits or supplies. In contrast, the Romans had a seemingly inexhaustible pool of manpower from which to draw new troops. Under the circumstances, Pyrrhus abandoned his campaigns in the western Mediterranean and sailed back to Greece. During the next three years he continued to pursue military glory, until he was killed in a street fight in the Greek city of Argos in 272 bc.

Rome: From Obscurity to Fame

Pyrrhus’s defeat stunned the Greek world, as little was known of Roman civilization prior to his intervention in Italy. The unexpected Roman success inspired Greek historians such as Hieronymous and Timaeus to collect information on Rome’s history and culture. In addition, Pyrrhus’s invasion and initial success motivated the Romans to ensure that no future enemy would set foot on Italian soil. This led them into conflict with the Carthaginians, their former allies against Pyrrhus, only a decade later. Pyrrhus’s place in military history is often tainted by the heavy cost of his victories, a legacy to which he gave his name, but his accomplishments rival those of any general during the period from the breakup of Alexander’s empire until the late 3rd century bc. During his short military career, he ruled a vast kingdom in Greece under the constant threat of invasion. Just as impressive, Pyrrhus held in check two emerging powers in the western Mediterranean. His abilities as a battlefield tactician were never more apparent than at Asculum, where he executed a daring nighttime move that wrested control of the battle from the Romans and achieved a remarkable—if short-lived—triumph. In every way, it had been a true “Pyrrhic victory.”


Battle of Heraclea: The Romans Find Their Match

The Battle of Heraclea was fought in 280 B.C.E., between the forces commanded by Pyrrhus of Epirus and those of the Roman Republic led by consul Publius Valerius Laevinus. This battle was the first of the three major battles the renowned Epirote general fought against the Romans. It was also the first instance when the Romans encountered war elephants in battle.

Rome, Tarentum, and Pyrrhus before the battle

Rome before the battle

Prior to Pyrrhus’ arrival in Italy and the battle of Heraclea, the Romans had efficiently practised the concept that centuries later took the name “Lebensraum”. First fighting and conquering their neighbours, and then, the neighbours’ neighbours, they stretched into the Po valley north and in the heel of Italy south. In the latter frontier, the Roman conquest of Capua in Campania in 343 B.C.E. marked the beginning of the Roman advance. In between 326 and 290, the Romans fought with success the Samnites for control of central Italy.

Depiction of a legionnaire of the triarii, the most experienced soldier of the Roman Republican army.

By the early III century B.C.E., it was the turn of the Greek colonies at the heel of Italy to deal with the Roman imperial ambitions. The Roman rise in power included commerce too commercial products produced from the interior were competing successfully with those produced in Magna Graecia. The Hellenic colonies here, lacking military strength, not only did not pose a threat to the Romans but even sought their help in fighting the native Lucanians. Thus, the colonies of Thurii/Thourioi (modern Sibari), Croton (Crotone), Locris (Locri), and Rhegion (Reggio Calabria), all placed themselves under Roman hegemony admitting Roman garrisons in their cities. Only the city of Tarentum (Taranto) or Taras tried to maintain its full independence.

Tarentum before the battle

In 333, Tarentum established a treaty with the Roman Republic where the latter agreed not to sail beyond Cape Colonna in Lacinium. Yet, on the pretext of reaching the city of Thourioi by sea, the Roman warships sailed across Magna Graecia, beyond Cape Colonna, practically breaking the treaty with Tarentum. At first, the Tarentines remained passive, but when a Roma navy of ten triremes approached their harbour and seeked anchorage, they revolted. The citizens of Tarentum assaulted all the nearby Roman ships, sinking four of them.

This incident brought the war between Rome and Tarentum into the horizon, but the latter, unlike the former, was unprepared for the military struggle. Thus, Tarentum sought assistance and salvation from abroad, finding the right leader in the figure of Pyrrhus, king of Epirus from across the Ionian Sea. Contacts between the Tarentines began in 283 and materialized in 281.

Pyrrhus before the battle

Before venturing at the aid of Tarentum, Pyrrhus had become in 297, king of Epirus, the region washed by the waters of the northern Ionian Sea. From then onward, he had ruled in the fashion of Hellenistic kings, pretending to best represent Alexander the Great. Accordingly, he invested heavily in recruiting mercenaries, made several attempts at gaining the throne of Macedon, and initiating major public works. He founded new cities such as Antigonea (modern Saraqinisht, named after his first wife Antigone) and Berenice (modern Kastrosikia, named after his first mother-in-law). Also, he declared Ambracia (Arta), conveniently located on the forefront of the major sea routes with Italy, as the new capital of Epirus. Meanwhile, he kept Dodona as the state’s spiritual center.

When embassies from Tarentum appeared at Pyrrhus court, the latter had just lost the throne of Macedon to Lysimachus. For an expedition against the Romans, Pyrrhus needed a substantial army that the remote areas of Epirus could not muster alone. Thus, he sought help from abroad securing financial aid from Antiochus I Soter, 30 ships for transport by Antigonus II Gonatas, and a substantial military force by his major ally Ptolemy Keraunos. The force provided by Ptolemy consisted of 5,000 Macedonian phalangites, 4,000 cavalry men (of note in this unit were the Thessalian riders), and 50 Indian elephants. After mustering additional units himself, Pyrrhus arrived in southern Italy in 280.

Position and Composition of the Pyrrhus’ army

After arriving with the main army in southern Italy, Pyrrhus marched out of his base at Tarentum with about thirty thousand men. Most of his troops he had brought with him from across the sea. They consisted of three thousand Thessalian cavalries, 3,000 advance troops, 20,000 infantry, 2,000 archers, 500 Rhodian slingers, and, of note, 20 Indian elephants (30 elephants short from the initial contingent). He lacked support from the locals, having only enrolled a contingent from Tarentum into his ranks.

Light armed Epirote foot soldiers.

The army of Pyrrhus advanced in the plain between Pandosia (modern Santa Maria d’Anglona, Tursi) and Heraclea (modern Policoro), southwest of Metapontum (modern Metaponto, Bernalda). Here, the conqueror smartly set out his camp with the river Siris (modern Sinnis) in front. In addition, a contingent of about 3,000 missile men was placed as guards on their side of the river bank. Himself with the main army Pyrrhus stood at a distance, with troops in relaxed mode. The Epirote king, giving any potential ally time to join him, had no reason to initiate a fight yet, he would not avoid a battle if pressed by the enemy.

Position and Composition of the Roman army

The Romans, led by Laevinus, also arrived at the site via Lucania, setting up themselves at the other side of the river. They numbered some 40,000 soldiers, larger in size than the opposition. This Roman Republican army did not have professional soldiers in its ranks. The legionnaires that came to Heraclea were gathered for that occasion alone, on the spot so to speak. It would take another two hundred years for the Romans to establish full-time professional Roman legions. Now/however, that did not mean they were not strong fighters, on the contrary they relied on strength and persistence more than strategy. Thus, they carried no reconnaissance prior to the battle, believing Pyrrhus’ elephants from their camp distance to be Lucanian buffalos.

Depiction of the cavalry fighting for the Romans they were largely composed of allied cavalrymen as early Romans themselves preferred hand to hand combat instead.

The main unit of the Roman legion was the maniple. Distinct maniples formed three (or four) lines in the legions, each based on wealth, age, and fighting skills and experience. The soldiers of the front lines formed what was called the hastati, young men with no particular fighting experience. These were armed with a scutum (shield), pilum (throwing spear), and a sword/gladius. Against professional armies, the hastati would be able to only throw their scutum against the enemy.

In the following line, the principes, armed as the hastati but with stronger helmet and body armors, were somewhat more experienced. They commonly replaced the hastati in combat and some time changed places with them.

The third line, the triarii, was composed of war-torn veterans, often kept in reserve and engaged only in key moments. Armed with the hasta, they used these spears to thrust against the enemy and not throw it like the pilum.

La bataille

Initial Fight

The Romans, not much fond of tactical “chess play”, took the initiative first. They began crossing the river with their legionnaires at a fordable place. Their cavalry followed dashing through the rivers. This took the Pyrrhic river guard force by surprise. Overrun by the enemy, they fled to the main camp raising the alarm of the main army.

Depiction of an Indian war elephant being prepared for battle by the Epirotes.

Pyrrhus responded by quickly leading himself 3,000 Thessalian cavalrymen into the enemy. "But when he saw a multitude of shields gleaming on the bank of the river and the cavalry advancing upon him in good order, he formed his men in close array and led them to the attack”. The Thessalians, then the best riders in the world, engaged and overcame the enemy. However, the Romans continued their crossing, engaging the Pyrrhic forces in mass numbers. The Epirote commander managed to halt the Roman infantry and cavalry advance until his phalanx approached and entered the fight.

In the chaos created at the front lines, Pyrrhus became dangerously involved. His horse followed by his companions came close to fighting distance with many from the enemy. Pyrrhus himself fought dressed in royal apparel distinct from the rest of his troops and even his companions. As such, enemies seeking glory would simply rush to kill the leader of the opposition.

Depiction of Pyrrhus of Epirus losing his horse and getting wounded at the battle of Heraclea.

Deeds of the Roman Allied Cavalry

From this point, the accounts describing the battle, and notably that of Plutarch, resemble Homeric poems. A Frentanian named Oplax, commander of a cavalry regiment from the Roman side threw his spear at the king and killed his horse. Leonnatus the Macedonian, a companion of the king, neutralized the risk by hitting Oplax’ horse, with the latter eventually killed on the ground. Pyrrhus also would have hit the ground hard had he not been saved by his surrounding bodyguards.

Pyrrhus, aware that his garments were to his detriment, gave “his cloak and armor [including his helmet] to one of his companions, Megacles” (Plu. Pyrrhus. XVII. I). The king himself went into back lines pushing the phalanx forward, pressing into an enemy with backs on the river. Now, the Romans, initially exploiting the surprise element, were paying for the inferior position on the battlefield.

Megacles, general of Pyrrhus, switches his clothes with those of Pyrrhus.

Changing his clothing proved vital if we are to believe the narratives of Plutarch and that transmitted by Joannis Zonarae. Thus, when the Pyrrhic forces were dominating the enemy, killing many and throwing others back into the river, an event risked these gains. Many of the enemies attacked Megacles, now carrying the royal clothes. A certain Dexous slew him took his helmet and cloak, and “rode up to Laevinus, displaying them, and shouting as he did so that he had killed Pyrrhus…there was joy and shouting among the Romans…until Pyrrhus, learning what was the matter, rode along his line with his face bare stretching out his hands to the combatants and giving them to know him by his voice”. (Plu. XVII. II-III).

Unleash of the Beasts

Seeing Pyrrhus alive and well, Laevinus ordered all his reserve cavalry to engage and try to outflank the enemy. Determined to avoid further surprises and prevent outflanking, Pyrrhus ordered the launch of his elephants, until then kept in reserve.

Depiction attributed to T.H. McAllister showing a war elephant charging enemy cavalry.

The Roman consul, learning of the opposing beast not much prior to the battle, may have tried to calm his fellow soldiers. For example, when it came to facing opposing cavalry, Roman generals often instructed their soldiers not to fear the animal rather deal with the ones riding them. And they were right war horses ride the battlefield usually without smashing and stomping into humans. However, that’s not true for war elephants. Once deployed into battle, a war elephant will try to fatally hit with its tusks and trunk and stomp with its feet every human in its way.

The Romans, never having faced elephants before realized their immense power the hard way. Zonara confirms bafflement not that different than that experienced by the French when they faced the first English tanks in 1916 at the Battle of the Somme. Par conséquent, “…at the sight of the animals, which was out of all common experience, at their frightful trumpeting, and also at the clatter of arms which their riders made, seated in towers, both the Romans themselves were panic-stricken and their horses became frenzied and bolted, either shaking off their riders or bearing them away…the Roman army war turned to flight, and in their rout some soldiers were slain by the men in the towers on the elephants’ backs, and others by the beasts themselves, which destroyed many with their trunks and tusks (or teeth) and crushed and trampled under foot many more”. (Zonara. VIII. III).

At the point of elephant charge, while Roman horses went rogue, Republican foot soldiers had no capacity of dealing with the beasts either. The gladius, the short stabber then common among all Roman soldiers, had no effect on the opposing elephants. In a short time, the whole Roman army went into a massive and chaotic retreat. Many of them fell trying to leave the battlefield chased by the Thessalian cavalry.

Illustration of Angelo Todaro showing the elephants of Pyrrhus crushing Roman cavalry at the Battle of Heraclea.

Aftermath of the Battle

Despite the tendency of Roman literary tradition to turn the narrative in their favor, the battle of Heraclea ended in a decisive, splendid victory for Pyrrhus. On the casualties, Plutarch mentions two authors as sources to his narrative. According to Dionysius, as transmitted by Plutarch, there fell fifteen thousand on the Roman side and thirteen thousand on the side of Pyrrhus. According to Hieronymus of Cardia, as again transmitted by Plutarch, seven thousand Romans fell on the battle while less than four thousand fell from the side of Pyrrhus. The figure based on Dionysius counting the casualties suffered by Pyrrhus is clearly exaggerated while that of Hieronymus is more realistic. Yet, Hieronymus also kept casualties on the Roman side at a low seven thousand in what could have been a more costly defeat for the Republic.

The battle of Heraclea, beyond victory on the field, also marked a political and strategic victory for Pyrrhus. Thus, acting on the news of a Pyrrhic victory, the Hellenic colonies of southern Italy (especially Locris and Croton) now rallied to the side of the Epirote, abandoning their ties with the Romans. Also, the indigenous populations of the Samnites and the Lucanians officially declared themselves on the side of Pyrrhus. After receiving these new allies Pyrrhus could expand his territory of safe march and secure a reliable supply line that stretched at a greater distance. More importantly, he quickly replaced his losses by drawing troops from the new allies and even increasing the size of his army.

With the inflated army, Pyrrhus moved north, as far as Praeneste (modern Palestrina), only 37.5 kilometers (about twenty miles) from the city of Rome itself. After circuiting around Campania, Pyrrhus retreated to winter in Tarentum.

Bibliographie

Aeliani, Claudii. De Animalium Natura.

Cross, Geoffrey Neale (1932). Epirus, A study in Greek Constitutional Development.

Diodori. Bibliotheca Historica.

Dionis Cassi Cocceiani. Historia Romana.

Dionysi Halicarnassensis. Antiquitatum Romanarum.

Frontini, Julii. Stratagematon.

Iustini, M. Iuniani. Epitoma. Historiarum Philippicarum.

Pausaniae. Descriptio Graeciae.

Pyrrhus of Epirus and the Roman Republic. Retrieved from: https://erenow.net/ww/warfare-in-the-classical-world-an-illustrated-encyclopedia/8.php?fbclid=IwAR2e3S6PD9w0MUYiNP9ADquEh4wXEOc03UattZz1IVdn7xt4SV-9G4TMeew.

Recaldin, J. (2010). Pyrrhus of Epirus: Statesman or Soldier? An analysis of Pyrrhus’ political and military traits during the Hellenistic Era.


1775 Bunker/Breed’s Hill

Death of General Warren at the Battle of Bunker Hill by John Trumbull.

“A few more such victories would have shortly put an end to British dominion in America.”

These were the words of British General Henry Clinton after the battle of Bunker Hill.

Bunker Hill was a battle fought during the United Colonies’ siege of British-controlled Boston. In an effort to secure Boston harbor the British set out to take Bunker and Breed’s Hills which prompted their fortification by the besieging colonials. Breed’s Hill was heavily fortified and that is where many of the British regulars were sent.

The British landed largely unopposed on the peninsula and marched straight up as well as around Breed’s Hill. The fortified militia gunned down the tight British formations coming up the hill while the British attempting to circumvent the position were repulsed by hastily built, but effective fortifications.

The Battle of Bunker Hill was devastating to the early British momentum during the war. The loss of so many officers was difficult to recover from especially as their home base was across the Atlantic.

Three attacks were launched against the colonials with the British incurring heavy losses, particularly among the officers as they were specifically targeted. Eventually, the Colonials ran low on ammunition resulting in the iconic command “don’t fire until you see the whites of their eyes” – though that may not have actually been said during the battle. Once the colonials ran completely out of ammunition they were repulsed by the British but led an orderly retreat out of the peninsula.

The British had won, but at the cost of over 1,000 killed or wounded, compared to less than 500 for the colonials. The British lost dozens of officers, including two majors and a lieutenant colonel. The battle was a loss for the colonials but gave them hope that they could stand up to the powerful and professional British army. The British were eventually forced out of Boston as well.


Bataille[modifier | modifier la source]

Pyrrhus did not march against the Romans while he was waiting for his allies' reinforcements. When he understood that reinforcements were not coming, he decided to fight the Romans on a plain near the river Siris (modern Sinni), between Pandosia and Heraclea. Pyrrhus took up position there and waited. Before the fight he sent diplomats to the Roman consul, proposing that he could arbitrate the conflicts between Rome and the population of south Italy. He promised that his allies recognised him as a judge and demanded the same from the Romans. The Romans denied his request, and entered the plains on the right of the Siris river where they set up camp.

It is unknown how many troops Pyrrhus had left in Tarentum, but he probably had about 25-35,000 troops with him at Heraclea. He took up position on left bank of the Siris, hoping that the Romans would have difficulty crossing the river, which would allow him more time to prepare his attack. He set up some light infantry units near the river to let him know when the Romans began to cross, and planned first to attack them with his cavalry and elephants. Valerius Laevinus had about 30,000 soldiers under his command, including many cavalry, peltasts, and spearmen. It would be the first time in history that two very different juggernauts of war clashed: the Roman Legion, and the Macedonian Phalanx.

At dawn, the Romans started to cross the river Siris. The Roman cavalry attacked on the flanks the scouts and light infantry, who were forced to flee.

When Pyrrhus learned that the Romans had begun crossing the river he led his Macedonian and Thessalian cavalry to attack the Roman cavalry. His infantry, with peltasts and archers and heavy infantry, began their march as well. The Epirote cavalry successfully disrupted the Roman battle formation, and then withdrew. Pyrrhus' peltasts and archers began to fire and his phalanxes began to attack. The infantry line was near equal to the Romans' in length. Although Pyrrhus had a small advantage in number, the phalanx was by design deeper than the legion.

The phalanxes made seven attacks, but failed to pierce the legion. It had met a foe that was stronger than it had ever encountered. The Romans made seven attacks, yet it could not break the phalanx. The battle hung in the air. At one point, the battle became so pitched that Pyrrhus—realizing that if he were to fall in combat, his soldiers would lose heart and reason—switched armor with one of his bodyguards. This bodyguard was subsequently killed, and word spread through the ranks that the Pyrrhus had fallen. His force began to waver, and the Romans gave a thunderous cheer at the turn of events. Grasping the magnitude of the situation, Pyrrhus rode forward, bare-headed, along the lines of his men to show he was still living. This show of bravery strengthened their resolve, and the battle raged on.

Unable to make any significant gains in action, Pyrrhus deployed his elephants, held in reserve until now. The Roman cavalry was threatening his flank too strongly. Aghast at the sight of these strange and brooding creatures which none had seen before, the horses galloped away and threw the Roman legion into rout. Pyrrhus then launched his Thessalian cavalry among the disorganized legions, which completed the Romans' defeat. The Romans fell back across the river and Pyrrhus held the field. In the opinion of Dionysius the Romans lost 15,000 soldiers and had thousands taken prisoner Hieronymus states 7,000. Dionysius totalled Pyrrhus' losses at around 11,000 soldiers, 3,000 according to Hieronymus. In any rate this could be considered the earliest of his Pyrrhic victories against Rome.

Order of battle [ edit | modifier la source]

This is a possible order of battle for Heraclea. ΐ]

Epirus and Tarentum [ edit | modifier la source]

  • 3,000 hypaspists under Milon command
  • 20,000 phalangites, Epirotes including 5,000 Macedonian soldiers given by Ptolemy
  • 6,000 Tarentine levy hoplites
  • 4,000 horsemen, including the Thessalian contingent and 1,000 Tarentine horsemen
  • 2,000 archers
  • 500 Rhodian slingers
  • 20 war elephants with towers holding troops.

Roman Republic [ edit | modifier la source]

Commander: Publius Valerius Laevinus

  • 20,000 Roman legionaries, in four legions
  • 16,800 allied legionaries, in four legions
  • 2,400 light infantry, Bruttians and Campanians
  • 1,200 Roman horsemen
  • 3,600 allied horsemen
  • 1,200 light horsemen from Southern Italian allies

Some of these were probably guarding the camp, thus not fighting the battle.


La bataille

Pyrrhus didn't march against the Romans while he was waiting for his allies' reinforcements. When he understood that reinforcements were not coming, he decided to fight the Romans on a plain near the river Siris, between Pandosia and Heraclea. Pyrrhus took up position there and waited. Before the fight he sent diplomats to the Roman consul, proposing that he could arbitrate the conflicts between Rome and the population of south Italy. He promised that his allies recognised him as a judge and demanded the same from the Romans. The Romans denied his request, and entered the plains on the right of the Siris river where they set up camp.

It is unknown how many troops Pyrrhus had left in Taranto, but he probably had about 25-30 000 troops with him at Heraclea. He took up position on left bank of the Siris, hoping that the Romans would have difficulty crossing the river, which would allow him more time to prepare his attack. He set up some light infantry units near the river to let him know when the Romans began to cross, and planned first to attack them with his cavalry and elephants. Valerius Laevinus had about 30 000 soldiers under his command, including many cavalry, peltasts, and spearmen.

At dawn, the Romans started to cross the river Siris: the Roman cavalry attacked on the flanks the Greek scouts and light infantry, which were forced to flee.

When Pyrrhus learned that the Romans had begun crossing the river he led his Macedonian and Tessalian cavalry to attack the Roman cavalry. His infantry, with peltasts and archers and heavy infantry, begun their march as well. The Greek cavalry successfully disturbed the Roman battle formation, and then withdrew. Pyrrhus' peltasts and archers began to fire and his phalanxes began to attack.

The phalanxes made three attacks, and the Roman infantry made three counterattacks. The phalanx succeeded in breaking the first Roman lines, but it could not pursue the Roman units without breaking its own formations, dangerously exposing itself to the Roman counterattacks.

When Pyrrhus saw the line of Roman infantry beginning to break, he sent his elephants to attack. The Romans were frightened when they saw elephants and their cavalry refused to charge against them. Pyrrhus' cavalry then attacked the wings of the Roman infantry. The Roman infantry fled and the Greeks captured the Roman camp. The surviving legions returned to Venusia.

In the opinion of Hieronimus of Cardia the Romans lost 7000 soldiers and had thousands taken prisoner. Pyrrhus lost about 4000 soldiers.


The Story Of The Man Behind The Phrase “Pyrrhic Victory”

Most learned men know of the term “Pyrrhic victory”, an achievement against so brutal a force that the success both advances and ruins oneself. Derived from Pyrrhus of Epirus, the voracious king of the most powerful state in the Greek world. This is his story, of the man who seized every opportunity and lost everything.

The Battle of Heraclea

It was the year 280 BC. The Greek colony of Tarentum in southern Italy was soon to face definite defeat from the hostile and powerful early Roman Empire.

The most famous soldier of his time, Pyrrhus accepted an offer to protect the city. In this endeavor though, as in others, he actually only played the field to dominate for himself.

Outnumbered 40,000 to 30,000, Pyrrhus’s army consisted of Thessalian cavalry, the best of all Greece twenty catastrophically disruptive war elephants and Alexander’s devastatingly effective Macedonian phalanx, as well as many archers and slingers.

As cavalry collided and ranged units rained fire, the renowned infantry lines met. Seven offenses from the phalanxes could not break past the Roman legionaries, the strongest opponents they had ever faced. The battle remained unsettled.

During the vicious battle, Pyrrhus knew if he faltered in combat his soldiers would lose the morale to continue. He wisely switched armor with a bodyguard, who was later swarmed and killed.

As word spread, his men wavered while the Romans roared in success at what they thought was a decisive turning point. Realizing the gravity of the situation, Pyrrhus took off his helm, and in a display of pure courage and leadership, fearlessly rode along his frenzied front lines to reveal himself. Now his army returned the cheer in their own massive uproar. The heated battle flamed onward.

Realizing they were equally matched, Pyrrhus finally deployed his elephants to surprise the flanking Roman cavalry. The frightened horses fled at the sight of the bizarre, jagged gargantuans and caused chaos among the Romans.

Finally he launched the Thessalians to secure victory. Augmented by surrounding tribes after his victory at Heraclea and emboldened by the success, he marched forward to invade the heart of the empire, Rome herself.

The Battle of Asculum

Pyrrhus met opposition at Asculum, both sides double their previous number and nearly equivalent at 70,000 infantry, 8,000 cavalry, and others, with 300 Roman wagons of various ingenious designs created to counter the triumphant war elephants.

This is where he would state his famed comment of Pyrrhic victory. The Battle of Asculum was so vast and disastrous that three accounts exist that claim completely different strategies and even victors: that of Plutarch, Cassius Dio, and Dionysius.

What is undeniable is that through coordinated maneuvers and routing, the armies engaged in colossal pandemonium as Roman swords slashed against the thrusts of Macedonian sarissas.

Plutarch’s account determined that Pyrrhus had defeated the Roman commander, but his personal Epirot army, amongst mercenaries and allies, was nearly decimated. Though Rome lost 6,000 men, Pyrrhus lost 3,500 as well as many commanding officers.

If we are victorious in one more battle with the Romans, we shall be utterly ruined.

A majority of his men, especially his leadership, had been lost. His Italian allies had no more interest to battle the Romans, and against the home field advantage of swift replenishment and supplies, he knew he could not win a war without such reinforcements.

Against Carthage and Sparta

Pyrrhus turned his sights to other conquests, but his fortunes had fallen. Asked to become ruler of Macedonia after his ally King Ptolemy Keraunos had been killed, he chose instead to campaign in Sicily against Carthage, the other most powerful state of the western Mediterranean beside Rome, for greater gain.

Though militarily successful, he acted tyrannically to the Sicilians in an attempt to gather the manpower and resources he required, soon falling out of their favor. He returned to southern Italy to defend against Rome once more in the Battle of Beneventum, but the outcome was inconclusive.


Pyrrhus Sure Got Off Easy.

. Aside from his death, that is. That sounded like a harsh way to go.

But what I'm talking about is Pyrrhus' tendency to leave an unfinished battlefront to start another war. The only instance I know of is that an enemy took advantage of this and attacked his assets while he was away was the Romans attacking the Samnites and Tarentum while he fought in Sicily, and the Carthaginians attacking his fleet when he left.

Why didn't Antigonos attack Epirus itself while Pyrrhus was overseas?

For that matter, the Romans didn't seem to press their grievances with Pyrrhus after he left Italy. The Romans began fighting overseas themselves soon after, why did they leave Pyrrhus be?

DiocletianIsBetterThanYou

The Romans probably wouldn't have felt comfortable attacking Epirus without first taking Magna Graecia. If they had sailed for Epirus in 274 they would have left enemies to their rear. After all, there was still an Epirote garrison in Tarentum, and that garrison didn't surrender Tarentum to the Romans until 272, the year of Pyrrhus' death. On some level one also imagines that the Romans would have just been happy to see Pyrrhus leave Italy. They had suffered defeats to him at Heraclea and Ascalum, and while they had defeated him at Beneventum, it was a hard fought battle and he was able to make an orderly retreat with part of his army. With hostile Samnites and Greeks to subdue, the Romans probably would have wanted a breather before heading off on what would have been the first overseas expedition in their history. They probably would have also wanted time to prepare a good navy, as they had to do in the case of the Carthaginians in 261/60.

In the case of Antigonus, they weren't really at war when Pyrrhus left for Italy in 280. Pyrrhus had fought Demetrius' forces from 288 to 285, but after Lysimachus kicked Pyrrhus out of western Macedon in 285, he didn't press any claims to the region. In theory, Antigonus could have acted opportunistically against Pyrrhus' territories, but the Gallic threat meant that there were bigger fish to fry. That war was no doubt draining in terms of manpower and finances. It probably helps to explain Antigonus' inaction and the fact that Pyrrhus toppled him fairly easily in 274.

With all that said, Pyrrhus' failure to finish what he started did come back to bite him. Even though the Romans never got around to invading Epirus, the forces that helped to inflict the final defeat in Argos included Antigonus and the Spartans, two enemies whom he failed to finish off before moving on to a new goal.


You’ll find the Assassin’s Creed Valhalla best weapons in chests scattered across the world. They’re in the chests labelled as gear, so quite often can be found lurking in church crypts or deep underground.

Going to have to disagree with this one, since I felt like Origins had pretty much unfulfilling and basic stealth, compared to the rest of the series. The AI is a bit weird I find it strange that enemies can pinpoint exactly where I fired an arrow from, even though I’m more than 50 metres away, on a rooftop.


Voir la vidéo: La bataille de Rome (Janvier 2022).