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Alfred le Grand

Alfred le Grand

Alfred le Grand (r. 871-899 CE) était le roi du Wessex en Grande-Bretagne, mais est devenu le roi des Anglo-Saxons après ses victoires militaires sur les adversaires vikings et ses négociations fructueuses avec eux. Il est le roi anglo-saxon le plus connu de l'histoire britannique grâce à son biographe Asser (mort vers 909 de notre ère) et à l'impact de cette œuvre sur les écrivains ultérieurs.

L'épithète d'Alfred «le grand» ne lui a pas été donnée de son vivant, mais des siècles plus tard, lorsque le travail d'Asser est devenu plus largement connu et que l'importance du règne d'Alfred a été plus pleinement reconnue. Même ainsi, de son vivant, Alfred était respecté en tant que roi noble qui a gagné la confiance de son peuple pour ses réformes de l'éducation et du droit, et plus particulièrement, son leadership contre la menace viking. Alfred est présenté dans la série télévisée Vikings où il est joué par l'acteur irlandais Ferdia Walsh-Peelo. Le personnage de la série est vaguement basé sur l'Alfred historique, mais des départs importants sont faits, notamment dans sa filiation.

Les Vikings avaient commencé leurs raids sur la Grande-Bretagne c. 793 CE et, à l'époque d'Alfred, s'étaient établis dans tout le pays de la Northumbrie à la Mercie avec des incursions croissantes dans le Wessex. Alfred a vaincu le chef viking Guthrum (mort vers 890 de notre ère) à la bataille d'Eddington en 878 de notre ère, après quoi il a été en mesure de proposer des conditions comprenant la christianisation de Guthrum et de ses conseillers les plus proches, comblant ainsi le fossé religieux entre les deux peuples. Bien que cette victoire n'ait pas mis fin aux raids vikings en Grande-Bretagne ni repoussé les Vikings en Scandinavie, elle a permis une période de paix relative au cours de laquelle les réformes d'Alfred pourraient être mises en œuvre et prendre racine.

Les impressionnantes compétences militaires et administratives d'Alfred ont stabilisé la Grande-Bretagne après près d'un siècle de raids et de guerres vikings. Il a établi la pratique de traduire les œuvres classiques du latin en anglais, a créé des écoles publiques, a réformé l'armée et a révisé et élargi le code de la loi. Les historiens ultérieurs, en particulier à l'époque victorienne, le considéreraient comme le roi le plus parfait du Moyen Âge pour sa piété, sa justice et sa noble vision d'un avenir meilleur pour son peuple.

Jeunesse et montée en puissance

Alfred est né en 849 de notre ère, fils du roi Aethelwulf de Wessex et de sa femme Osburh. A l'âge de quatre ans, son père l'envoya en pèlerinage à Rome, où il fut confirmé dans la foi par le Pape et, selon le Chronique anglo-saxonne, a été oint comme roi. Bien qu'il soit possible que cette cérémonie ait eu lieu, cela semble peu probable car Alfred était le plus jeune de cinq enfants et ses frères aînés – Aethelbald, Aethelberht et Aethelred – auraient tous été en lice pour succéder au trône avant lui.

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Il a appris la poésie en l'entendant réciter puis en la répétant, mais n'a pu la lire lui-même qu'au cours de son adolescence.

Quel que soit l'effet que le voyage à Rome ait pu avoir sur le caractère d'Alfred, il ne semble pas avoir une influence aussi profonde que celle de sa mère. Osburh est décrit dans Asser La vie du roi Alfred en tant que femme religieuse et intelligente qui a eu un effet significatif sur son intérêt pour l'apprentissage tout au long de sa vie; une caractéristique qui définit principalement Alfred et a façonné ses réalisations ultérieures.

Il a appris la poésie en l'écoutant récitée puis en la répétant, mais ne pouvait la lire lui-même qu'au cours de son adolescence et même alors, il ne pouvait pas lire le latin dans lequel étaient écrites les œuvres les plus importantes de son temps.

Le rôle de sa mère dans sa vie, ainsi que sa paternité, sont les départs les plus importants de l'arc de personnage d'Alfred dans la série télévisée Vikings. Dans la série, sa mère est Judith, princesse de Northumbria (interprétée par l'actrice anglaise Jennie Jacques) qui est mariée à Aethelwulf mais tombe enceinte à la suite d'une liaison avec le moine chrétien devenu viking devenu clerc, Athelstan (interprété par l'acteur anglais Georges Blagden). Bien que le personnage de Judith soit décrit comme attentionné et soucieux de son fils, aucune mention n'est faite de l'impact de la mère d'Alfred sur son alphabétisation. Sa fragilité dans sa jeunesse et le voyage à Rome sont également décrits avec plus ou moins de précision, mais ses frères et leurs réalisations sont combinés et romancés dans le personnage d'Aethelred (joué par Darren Cahill) et des éléments du règne et de la personnalité d'Aethelwulf sont également considérablement modifiés.

Les frères d'Alfred ont chacun régné successivement après la mort de leur père jusqu'à ce qu'Alfred soit officiellement nommé successeur de son frère Aethelred en c. 865 CE et élevé au grade de commandant militaire. Il se peut que la famille d'Alfred ait peu d'attentes envers lui en tant que roi guerrier, car il était plus attaché aux livres qu'à l'action et était souvent malade dans sa jeunesse (peut-être atteint de la maladie de Crohn). Si c'est le cas, ils se sont trompés car Alfred s'est avéré un chef de file capable au combat, entre c. 865-871 CE, aux côtés de son frère et seul après la mort d'Aethelred.

Les guerres vikings

En 865 de notre ère, la Grande Armée des Vikings dirigée par Halfdane et Ivar le Désossé envahit l'Est-Anglie et vainquit rapidement toute force envoyée contre eux. En 866 EC, ils prirent la ville d'York, et en 867 EC ils tuèrent les rois de Northumbrie Osbert et Aelle et consolidèrent leur contrôle de la région. En 868 EC, ils ont fait des raids constants dans toute la Mercie et en 869 EC avaient complètement envahi l'East Anglia. En 870 de notre ère, des renforts pour la Grande Armée sont arrivés de Scandinavie et Halfdane a conduit ses forces à prendre Wallingford, à ravager Mercie et à se rendre dans le Wessex l'année suivante.

Aethelred et Alfred ont mobilisé leurs forces et ont rencontré les Vikings au combat à Reading mais ont été gravement vaincus. Asser commente comment « les chrétiens ont été réveillés par le chagrin et la honte de cela, et quatre jours plus tard, de toutes leurs forces et dans un état d'esprit déterminé, ils ont avancé contre l'armée viking à un endroit appelé Ashdown » (Asser, 37, Keynes et Lapidge, 78). La bataille d'Ashdown en janvier 871 de notre ère prouvera les compétences d'Alfred en leadership militaire et sa capacité à penser clairement et à agir en cas de crise.

Bien qu'Asser ne critique jamais Aethelred directement, il fait valoir qu'une stratégie avait été élaborée selon laquelle Alfred et Aethelred commanderaient des forces conjointes qui frapperaient à différents points des forces vikings, mais qu'Aethelred n'a jamais semblé prendre le commandement de sa part de la bataille. Les Vikings tenaient les hauteurs et avaient déjà fortifié leurs défenses lorsqu'Alfred est arrivé sur le terrain et a découvert que son frère le roi était toujours en train de prier. Alfred n'avait alors d'autre choix que de prendre le commandement de toute l'armée et de mener l'attaque. Il convient de noter que le récit d'Asser sur la bataille a été contesté et d'autres sources attribuent à Aethelred sa pleine participation à l'engagement.

Que son frère soit impliqué ou non, Alfred fut victorieux, dirigeant habilement ses forces et chassa les Vikings du terrain. Encouragés par cette victoire, les frères poursuivent les Vikings et les rencontrent à nouveau à Basing mais sont vaincus. En avril, Aethelred mourut et Alfred devint roi. Il a de nouveau mené son armée contre les Vikings à la bataille de Wilton et, ici encore, semble s'être montré un leader efficace sur le terrain, du moins au début. Les lignes vikings étaient brisées et en fuite, mais les forces d'Alfred étaient trop peu nombreuses à poursuivre. Les Vikings ont pu se regrouper et contre-charger, battant les Saxons de l'Ouest et prenant le terrain. Alfred à ce stade n'avait pas d'autre choix que de payer une grosse somme aux commandants vikings pour quitter le Wessex.

Au cours des prochaines années, Alfred devra continuellement mobiliser les troupes qu'il pourrait rassembler pour défendre son royaume. Bien que l'argent qu'il avait versé à Halfdane garantissait le Wessex pour le moment, cela ne signifiait pas que les Vikings devaient quitter la Grande-Bretagne. Ils consolidèrent leur pouvoir en Northumbrie, firent la paix avec les Merciens et étaient libres de menacer l'autonomie du Wessex à leur guise. En 875 de notre ère, les Vikings avaient fermement établi leur royaume et un nouveau chef de guerre nordique, Guthrum, avait pris le commandement.

En 876 de notre ère, Alfred a conclu un traité avec Guthrum dans lequel il a donné des otages au chef viking, et les Vikings ont juré de laisser le Wessex tranquille. Pour des raisons inconnues, les Vikings ont rompu le traité, tué les otages, attaqué, puis se sont retirés à Exeter où ils ont hiverné. Alfred a rallié ses forces et a bloqué la flotte viking à Devon, les forçant à se retirer en Mercie mais, en 877 CE, les Vikings étaient de retour aux frontières et, au début de 878 CE, ils ont pris Chippenham. Le raid sur Chippenham était une attaque surprise lancée pendant la saison de Noël alors qu'Alfred observait les vacances dans la région et n'était absolument pas préparé. Les Vikings ont massacré une grande partie de la population, mais Alfred s'est échappé avec sa famille et quelques hommes et s'est exilé. Asser décrit cette période :

A la même époque, le roi Alfred, avec sa petite troupe de nobles et aussi avec certains soldats, menait une vie agitée dans une grande détresse au milieu des lieux boisés et marécageux du Somerset. Il n'avait de quoi vivre que ce qu'il pouvait se nourrir par de fréquents raids, soit secrètement soit ouvertement, des Vikings ainsi que des chrétiens qui s'étaient soumis à l'autorité des Vikings. (Asser, 53 ans, Keynes & Lapidge, 83 ans)

Alfred et les gâteaux brûlés

C'est durant cette période que se seraient déroulés les événements relatés dans les légendes entourant Alfred. Bien qu'il soit souvent supposé que ces légendes proviennent du travail d'Asser, ce sont toutes des créations postérieures, c. 10e siècle de notre ère. La plus célèbre d'entre elles est l'histoire d'Alfred et des gâteaux brûlés, qui vient de La vie de saint Néot.

Il raconte comment Alfred, voyageant seul à cette époque, est tombé sur la chaumière d'un porcher et a demandé l'hospitalité sans révéler qui il était. Ils l'ont hébergé pendant quelques jours, et un jour que le porcher était sorti, sa femme faisait du pain dans le four tandis qu'Alfred était assis à côté, préoccupé par ses ennuis. La femme nettoyait la maison quand elle a senti le pain brûler et s'est précipitée vers le four pour en tirer les pains. Elle a réprimandé Alfred, qui était assis à côté, en disant : « Tu hésites à retourner les pains que tu vois brûler, pourtant tu es bien content de les manger quand ils sortent chauds du four ! (Keynes et Lapidge, 198).

L'histoire passerait par de nombreuses incarnations différentes avec la femme décrite comme mauvaise et ignorante ou simplement exaspérée par son invité, mais dans l'ensemble, la réponse d'Alfred incarne l'humilité et la grâce. Il ne se révèle jamais comme roi ou ne se dispute jamais avec la femme, mais accepte ses réprimandes comme il convient et l'aide à faire le pain.

La bataille d'Eddington

Alfred est resté en exil, se cachant des Vikings, pendant moins de trois mois, période pendant laquelle il semble s'être préparé à une offensive contre les Vikings à travers un réseau d'espions et de chefs qui lui sont restés fidèles. En mars, selon Asser, il menait avec succès une guérilla contre les Danois. En mai 878 de notre ère, il avait rassemblé une force suffisamment importante pour affronter les Vikings au combat. Il fit construire à Athelney une forteresse qui formait une base d'opérations et semble l'avoir utilisée pour recruter des hommes ainsi que pour lancer des raids.

À un moment donné au début du mois de mai, il a réussi à faire sortir les Vikings de leur forteresse à Eddington et les a vaincus au combat en utilisant la tactique du mur de bouclier. Les forces du Wessex auraient tenu des formations serrées contre l'assaut viking, puis auraient contre-attaqué. Les Vikings furent chassés du terrain et fortifièrent les défenses de leur place forte. Alfred, cependant, a détruit toutes les récoltes entourant les défenses vikings, a tué tous les hommes trouvés à l'extérieur et a pris le bétail. Les Vikings se sont retrouvés avec les provisions qu'ils avaient à l'intérieur et après deux semaines de siège se sont rendus.

Les conditions d'Alfred étaient clémentes : Guthrum et 30 de ses chefs se soumettraient au baptême chrétien et renonceraient à leur foi païenne, des otages seraient fournis pour assurer la conformité, et les Vikings quitteraient le Wessex ; toutes ces conditions étaient remplies. Le Wessex était en sécurité pour le moment, mais il n'y a aucune preuve qu'Alfred pensait qu'Eddington avait mis fin à ses ennuis vikings.

Restauration, réforme et éducation

La théorie selon laquelle les raids vikings étaient la colère de Dieu était restée incontestée depuis le raid de Lindisfarne en 793 de notre ère car il n'y avait pas de meilleur disponible, et Alfred le croyait très certainement. Après la bataille d'Eddington, il se mit au travail pour résoudre les causes sous-jacentes des raids qui, selon lui, étaient le mauvais état de l'éducation, l'apprentissage du clergé et le manque d'unité dans son royaume.

À partir de 880 de notre ère, Alfred a réorganisé son royaume et mis en œuvre des réformes éducatives, juridiques et militaires qui allaient transformer le Wessex et finalement l'ensemble de la Grande-Bretagne. Il a commencé par reconstruire les villes et villages qui avaient été détruits pendant les guerres vikings et par améliorer les structures antérieures. Reconnaissant que ceux-ci pouvaient être détruits aussi facilement que leurs prédécesseurs, il réforma alors l'armée et la structure même des implantations de son royaume.

Au début des années 880 de notre ère, Alfred a mis en œuvre des innovations qui comprenaient une restructuration du réseau de villes et de villages. Ces initiatives sont connues sous le nom de système Burghal, dans lequel des routes améliorées reliaient une série de 33 burhs (établissements fortifiés) dans tout son royaume. Lors d'un voyage à Rome, à un moment donné après Eddington, Alfred avait appris les tactiques défensives et les stratagèmes des rois carolingiens de France qui s'occupaient de leurs propres problèmes vikings depuis des siècles. Le système Burghal d'Alfred semble avoir été adapté des préceptes carolingiens.

Pour que chaque burh puisse se défendre, il devait être en garnison, et ces hommes devaient être payés, et Alfred a donc réformé le code des impôts en fonction de l'abondance des récoltes récoltées sur la terre d'une personne. La productivité d'une région était alors prise en considération pour y stationner un certain nombre de troupes. Les burhs étaient situés de telle manière que n'importe quelle garnison pouvait se déplacer pour soutenir n'importe quelle autre en une journée de marche.

Dans le même temps, Alfred a importé un certain nombre de clercs savants du Pays de Galles et de France pour réintroduire l'apprentissage du latin à la cour et traduire les œuvres latines en anglais. Des écoles publiques ont été créées dans lesquelles les élèves ont appris à lire l'anglais ; ceux qui devaient poursuivre les ordres sacrés recevraient également un enseignement en latin. C'est pendant cette période qu'Asser, autrefois du Pays de Galles, est venu à la cour d'Alfred en tant que son tuteur personnel. Avec le temps, Alfred lui-même traduisait des œuvres du latin vers l'anglais, servant de modèle à ses sujets.

Il ne faut pas croire, cependant, que cette période était – comme on l'a souvent prétendu – un « temps calme » pendant lequel Alfred pouvait se consacrer à l'étude et à la politique intérieure. Il était quotidiennement impliqué dans les décisions de politique étrangère et les problèmes des Vikings en Grande-Bretagne persistaient. Au début des années 880, Alfred avait pris le contrôle de Mercie, mais les Vikings s'étaient installés dans la région de Northumbrie connue sous le nom de Danelaw et faisaient toujours des incursions dans d'autres régions.

Efforts pour unir l'Angleterre

En 886 de notre ère, Alfred s'empara de Londres lors d'une victoire éclatante, et « tous les Anglais qui n'étaient pas soumis aux Danois lui furent soumis » (Keynes & Lapidge, 38). Il y a peut-être eu un serment officiel de fidélité au roi que la population, ou du moins les propriétaires terriens, a dû prêter, mais même s'il n'y en avait pas, il est clair qu'Alfred avait uni le peuple britannique sous son règne. Keynes et Lapidge notent que la victoire d'Alfred à Londres marqua « l'émergence chez les Anglais d'un sentiment d'identité commune, sous un chef commun, dans une cause commune » (38). Alfred était maintenant roi de toute l'Angleterre non occupée par les Danois.

Peu de temps après avoir pris Londres, Alfred a scellé une alliance avec Mercie en organisant un mariage entre sa fille Aethelflaed (r. 911-918 CE) et le comte de cette région, Aethelred II (r. 883-911 CE). Il est certain qu'ils se sont mariés en 887 de notre ère lorsque le nom d'Aethelflaed apparaît sur les chartes foncières avec celle d'Aethelred. Aethelflaed continuerait le travail d'Alfred en collaboration avec son mari, puis en tant que souverain unique et Dame des Merciens.

Alfred a poursuivi ses programmes éducatifs, élargi et réformé la marine, et a rédigé son propre code de loi basé sur la Bible chrétienne et fondé sur les Dix Commandements. Toutes les sanctions prenaient la forme d'amendes, à l'exception de celles qui impliquaient des crimes de trahison ou de trahison. La suprématie de la seigneurie a été soulignée tout au long du fait qu'Alfred croyait que le roi gouvernait par la volonté divine et, s'il était fidèle à sa vocation, régnerait justement dans le meilleur intérêt de son peuple.

Bien qu'illettré dans sa jeunesse, Alfred lui-même a rédigé le code de la loi et traduit un certain nombre d'ouvrages, dont celui de Gregory Pastorale, Boèce Consolation de la philosophie, Saint-Augustin Soliloques, et les 50 premiers psaumes. Tous ces livres avaient influencé Alfred personnellement pour le mieux et donc, pensait-il, feraient de même pour les autres.

Un autre facteur important, cependant, est que Asser La vie du roi Alfred n'a pas été largement lu à l'époque car Asser ne l'a jamais achevé ou ne l'a fait copier pour distribution. L'ouvrage n'a été porté à l'attention du public qu'au XVIIe siècle de notre ère lorsque Sir John Spelman l'a publié en tant que guide du comportement royal. Au XVIIIe siècle de notre ère, Alfred était considéré comme l'incarnation d'un roi noble, et à l'époque de la période victorienne (1837-1901 de notre ère), il était considéré comme le fondateur de l'Empire britannique, père de la marine britannique (bien que il l'a seulement réformé), et le plus grand roi à avoir jamais régné sur l'Angleterre.

Ses réformes éducatives ont ouvert la voie aux écoles publiques en Angleterre, son code de loi a servi de base aux futures réformes juridiques et sa restructuration des villes, des villages et des routes a changé à jamais l'infrastructure du pays. Sa fille Aethelflaed de Mercie continuerait sa guerre avec les Vikings ainsi que ses réformes éducatives et le système Burghal avec son frère Edward de Wessex, qui avait succédé à Alfred. Le fils d'Edward, Aethelstan, deviendrait avec le temps le premier roi d'Angleterre, régnant sur une terre unie, et continuerait l'héritage de son grand-père.


Alfred le Grand Citations

Domaine public/Wikimedia Commons

Alfred était extraordinaire pour un roi du début du Moyen Âge à plusieurs égards. Il était un commandant militaire particulièrement rusé, réussissant à tenir les Danois à distance, et il renforça sagement les défenses lorsque les ennemis de son royaume étaient occupés ailleurs.À une époque où l'Angleterre n'était guère plus qu'un ensemble de royaumes en guerre, il établit des relations diplomatiques avec ses voisins, y compris les Gallois, et unifia une partie substantielle de l'heptarchie. Il a fait preuve d'un talent administratif remarquable, réorganisant son armée, promulguant des lois importantes, protégeant les faibles et favorisant l'apprentissage. Mais le plus inhabituel de tous, c'était un érudit doué. Alfred le Grand a traduit plusieurs ouvrages du latin dans sa propre langue, l'anglo-saxon, que nous appelons le vieil anglais, et a écrit quelques ouvrages de son cru. Dans ses traductions, il a parfois inséré des commentaires qui offrent un aperçu non seulement des livres, mais aussi de son propre esprit.

Voici quelques citations notables du célèbre roi anglais, Alfred le Grand.


À quel point Alfred était-il grand ?

En unissant les peuples du Wessex et de Mercie, le célèbre roi a laissé un héritage idéologique d'une importance durable.

La statue d'Alfred le Grand à Wantage, par le comte Gleichen, 1877. Peter Sykes/Alamy.

La meilleure façon d'enthousiasmer les gens pour le père fondateur d'une nation est, bien sûr, d'en faire le sujet d'une comédie musicale. En août 1740, Frederick, prince de Galles, fils et héritier présomptif de George II, mit en scène un masque spécialement écrit à Cliveden, sa patrie dans le Buckinghamshire. Titré simplement Alfred, c'était une célébration de la carrière d'Alfred le Grand, le roi du Wessex au IXe siècle, célèbre pour avoir combattu les Vikings et brûlé les gâteaux. Il est maintenant presque entièrement oublié, à l'exception d'un numéro de clôture accrocheur faisant l'éloge des prouesses navales de son héros, connu sous le nom de Règle, Britannia !

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Le christianisme primitif en Grande-Bretagne – et le rôle d'Alfred le Grand

Nous examinons ici les débuts de l'histoire britannique, y compris l'arrivée du christianisme en Grande-Bretagne et les batailles entre le roi Alfred (Alfred le Grand) et les Vikings qui ont consolidé le christianisme dans le pays. Daniel Smith explique.

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Une peinture du 18ème siècle d'Alfred le Grand par Samuel Woodforde.

Au 1er siècle, les îles britanniques se tournaient vers une nouvelle ère culturelle de changement. Le christianisme a été introduit en Grande-Bretagne, et on raconte que le catalyseur de l'emprise chrétienne sur l'île a été attribué à Joseph d'Arimathie. Les églises ont été construites dans les villages et les villes au hasard, car l'église elle-même était décentralisée. Les sectes religieuses catholiques et chrétiennes orthodoxes, qui se sont développées dans les empires romain et byzantin, sont deux exemples de hiérarchie religieuse centralisée. En l'an 150 de notre ère, les pasteurs des églises celtiques prêchaient la langue commune à partir de traductions bibliques interlinéaires appelées "lustres. " Le plus célèbre et le plus connu de tous les pasteurs était Patrick. Il quitta l'Angleterre et continua à répandre l'Evangile dans toute l'Irlande.

Patrick a été fait pour être « Annchara » ou conseiller personnel du roi Loeghaire, après sa conversion. C'est ici que la loi biblique a été introduite dans le domaine civil. Patrick est l'auteur de Liber Ex Lege Moisi(Livre de la loi de Moïse), qu'il a écrit en 432 et qui a été appliqué par les chefs locaux dans toute l'Irlande. L'île d'émeraude n'était pas encore une entité politique unie, seulement une unité biblique/religieuse qui réunissait le peuple et le gouvernement. Il mettait l'accent sur l'état de droit et l'autonomie locale. Ceux-ci étant bien sûr deux principes fondamentaux du gouvernement chrétien de base.[1]

Deux frères anglo-saxons sont arrivés en Grande-Bretagne vers 428 après JC sous les noms de Hengist et Horsa. Les frères barbares avaient été appelés pour aider le roi de Kent à combattre ses rivaux. En fait, le roi de Kent les a également invités à amener également leurs proches. Après que Kent ait été sauvé de la capture, les barbares finiraient par rester et vivre en Grande-Bretagne. Après un certain temps, des familles se sont développées sur l'île, l'ont finalement reprise et l'ont nommée Anglo-land, ou Engel-land (aujourd'hui l'Angleterre).

Au tout début de l'émigration en Grande-Bretagne, les Anglo-Saxons se sont retournés contre les Celtes indigènes. Ils en ont tué un nombre incalculable. Au cours d'un événement, ils ont tué 1200 pasteurs celtiques au milieu d'une prière. Dans un coup de Providence divine cependant, tandis que les Saxons conquéraient les Celtes militairement, les Celtes conquièrent les Saxons spirituellement. Au fil du temps, les Saxons se sont progressivement convertis au christianisme celtique. Le catholicisme n'est réellement arrivé en Grande-Bretagne qu'en 597 après JC. Les influences celtiques ont mis l'accent sur la Bible (ou l'autorité biblique) sur l'autorité papale. C'était même après l'introduction du catholicisme. Un fidèle de Patrick, nommé Columba, quitta son Irlande pendant ce temps, et viendrait évangéliser le roi des Pictes (aujourd'hui l'Écosse). Columba a également traduit Liber Ex Lege Moisi dans la langue écossaise.[2]

Lutte dans le Wessex

Le roi Alfred fut le premier dirigeant assez vénéré pour rassembler toute l'Angleterre en une seule nation. Alfred était connu à partir de cette époque sous le nom d'Alfred le Grand, qui régna de 871 à 899 après J. Le Wessex, dans le sud de l'Angleterre, était la seule région qui restait ouverte à Alfred. Pendant des années, Alfred serait continuellement jeté au cœur de la bataille avec les Danois vikings.[3]

L'historien David Chilton a écrit à propos de cette lutte :

« En 876, le chef danois Guthrum attaqua sérieusement le Wessex avec un hôte puissant, dans le but de briser une fois pour toutes l'emprise d'Alfred sur le pays. Les Vikings ont réussi : au début de l'hiver 878, Guthrum a poussé Alfred dans les marais, où le roi et un petit groupe de fidèles ont été contraints de se cacher sur l'île d'Athelney. Les historiens ont appelé cette période de test la "Valley Forge" d'Alfred, où il a dû attendre son heure alors que pratiquement toute l'Angleterre était envahie par des ennemis païens de la foi qui ont saccagé des églises et des monastères, effaçant les restes en lambeaux d'un passé chrétien. Les légendes disent, cependant, qu'Alfred audacieux et audacieux est entré dans le camp viking déguisé en ménestrel et a joué pour Guthrum et ses chefs, ayant la chance d'écouter leurs plans et de tracer sa propre stratégie.

Lorsque le printemps est arrivé, Alfred a rallié l'armée anglaise pour une dernière poussée contre les forces largement supérieures de l'envahisseur. Cette fois, Alfred était victorieux. Comme le Chronique anglo-saxonnele dit, « il s'est battu contre toute l'armée et l'a mis en fuite ». Les Vikings ont accepté de ne plus attaquer le Wessex et ils se sont soumis aux termes de la paix. Alfred n'a pas banni Guthrum et ses hommes. Il ne les a pas fait exécuter non plus. Sa solution au problème des Vikings nous semble incroyable, mais elle a fonctionné. Le traité de paix qu'il leur imposa comportait cette disposition : que Guthrum et « trente des hommes les plus honorables de l'armée » deviennent chrétiens !

Guthrum a accepté les conditions et il a été baptisé dans la foi chrétienne, Alfred étant son parrain. À la fin de la cérémonie, Alfred a embrassé son frère nouveau-né en Christ et a organisé un festin de douze jours pour lui et ses hommes. Et puis, comme si cela ne suffisait pas déjà, Alfred a fait le geste politique le plus étrange de tous. Il dit en effet à Guthrum : « Mon frère, ce pays est beaucoup trop grand pour que je puisse gouverner tout seul et l'important n'est pas de savoir qui est en charge. Le vrai problème est une Angleterre chrétienne. Alors ne retournez pas au Danemark. Restez ici et gouvernez ce pays avec moi, sous la seigneurie de Jésus-Christ. »[4]

Code d'Alfred

Le roi Alfred a décidé d'instituer des réformes chrétiennes et, avec la paix retrouvée, de nombreuses régions de Grande-Bretagne ont inclus la création d'un gouvernement qui a répondu aux besoins du peuple. Lui-même a appris à lire l'Asser (le savant chrétien celtique) et a également étudié le Liber de Patrick. Ses connaissances lui ont permis d'établir les Dix Commandements comme base du droit civil et ont adopté de nombreux autres modèles de gouvernement de la République hébraïque. En ce qui concerne la politique anglaise, la nation s'est organisée en unités de dizaines, de cinquantaines, de centaines et de milliers et a élu une assemblée appelée "Witen. " Les représentants de ces unités avaient des titres officiels : un tighingman (plus de 10 familles), un vilman (plus de 50 familles), un centman (plus de 100 familles) et un comte.

La terre sur laquelle le comte régnerait s'appelait un "shire", et son assistant direct s'appelait le "shire-reef", d'où vient le mot shérif aujourd'hui. Il y avait aussi un groupe non élu composé de nobles au sein de la Witen cependant à cette époque—le roi était un poste élu—pas un poste héréditaire. Ainsi leurs lois du pays ont été créées par leur consentement. Les lois civiles du roi Alfred sont devenues la racine de toute la common law anglaise et américaine, le procès par jury et habeas corpus. C'était le code juridique d'Alfred qui était dérivé de la loi mosaïque et de la règle d'or de Jésus.

Thomas Jefferson a dit à propos des lois anglo-saxonnes :« … les sources de la Common Law… [et] les plus sages et les plus parfaites jamais conçues par l'esprit de l'homme, telles qu'elles existaient avant le 8ème siècle… »Thomas Jefferson a déclaré que les lois anglo-saxonnes devraient être imprimées sur un côté du sceau national américain proposé par lui en 1776, en disant :« Les enfants d'Israël dans le désert, conduits par une nuée le jour, et une colonne de feu la nuit.Mais, de l'autre côté, Jefferson a offert des images de « Hengist et Horsa, les chefs saxons… dont nous avons assumé les principes politiques et la forme de gouvernement.[5]En fin de compte, cela est vrai en raison du contact des Saxons germaniques avec les chrétiens celtes (ou les indigènes britanniques), mais la culture saxonne en Allemagne dont ils sont originaires n'a fourni aucun constitutionnalisme pour guider leur civilisation.

Au 9ème siècle, le clergé commencerait à servir de juges en Angleterre et construirait une common law basée sur la Bible, mais le droit anglo-saxon s'érodait au moment de la conquête normande en 1066. Les Normands, alors sous Guillaume le Conquérant, a établi une dynastie royale - un système qui a détruit les droits du peuple, tout en augmentant l'efficacité par la centralisation de la common law sous le roi Henri II. En fin de compte, le peuple anglais connaîtra une période de plus de 400 ans de stagnation civile et religieuse jusqu'en 1215, lorsque le roi Jean signera à contrecœur la Magna Carta.[6]

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Vous pouvez lire les articles précédents de Daniel sur la Californie pendant la guerre civile américaine (ici ), Bouffons médiévaux (ici ), Comment le droit colonial américain a justifié la colonisation des territoires amérindiens ( ici ), l'influence coloniale espagnole sur les Amérindiens du nord de la Californie ( ici ), l'idéologie chrétienne dans l'histoire ( ici ), et l'effondrement de l'Armada espagnole en 1588 ( ici ).

[1] Jurasinski, Stéphane. 2014. « La reddition de Noxal, le Deodand et les lois du roi Alfred ». Études de philologie 111 (2) : 195-224. https://search-ebscohost-com.ezproxy.snhu.edu/login.aspx?direct=true&db=mlf&AN=2014289482&site=eds-live&scope=site.

[2] "Les racines tribales pointent vers les origines hébraïques." Union mondiale d'Israël uni. Dernière modification le 16 octobre 2017. https://unitedisrael.org/tribal-roots-point-hebrew-origins/.

[3]DiLascio, Tracey M. 2015. « BYZANTIUM ET L'EUROPE OCCIDENTALE AU DÉBUT DU MOYEN ÂGE : Les lois d'Alfred, Guthrum et Edward l'Ancien. » Documents de définition : Moyen Âge, 19-25 juillet. https://search-ebscohost-com.ezproxy.snhu.edu/login.aspx?direct=true&db=khh&AN=118279323&site=eds-live&scope=site.

[5] "L'histoire du sceau des États-Unis." Archives Internet : Bibliothèque numérique. Consulté le 21 août 2019. https://archive.org/stream/historyofsealofu00unit/historyofsealofu00unit_djvu.txt.

[6]Beliles, Mark A. et Stephen K. McDowell. L'histoire providentielle de l'Amérique : y compris les principes bibliques de l'éducation, du gouvernement, de la politique, de l'économie et de la vie de famille. 1989. p. 39-42.

Bibliographie

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Tracey M. DiLascio, 2015. "BYZANTIUM ET L'EUROPE OCCIDENTALE AU DÉBUT DU MOYEN ÂGE : Les lois d'Alfred, Guthrum et Edward l'Ancien." Documents de définition : Moyen Âge, 19-25 juillet.

Stefan Jurasinski, 2014. « La reddition de Noxal, le Deodand et les lois du roi Alfred. » Études de philologie 111.


Alfred le Grand et Edington : comment le roi du Wessex est devenu grand

Alfred le Grand s'est battu contre une défaite presque certaine au début de son règne, sortant de sa cachette dans les marais de Somerets pour sauver le Wessex de la domination viking. Écrire pour L'histoire de la BBC révélée Jem Roberts explore comment Alfred est devenu roi contre toute attente, sa victoire à Edington et s'il a vraiment brûlé les gâteaux

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Publié : 6 mai 2020 à 11h50

Toutes les figures héroïques doivent avoir des nadirs contre lesquels se défendre, l'adversité à surmonter - et il y a une raison pour laquelle le roi saxon Alfred est le seul souverain anglais à avoir jamais été connu sous le nom de « Le Grand ». La seule chose à laquelle la plupart des gens pensent lorsque son nom est mentionné est la combustion des gâteaux. Vrai ou non, cela vient de l'époque de la plus grande lutte d'Alfred – en tant que guérillero battu au combat se cachant dans les marais des Somerset Levels, avec tout espoir de victoire sur les Danois usurpateurs apparemment perdu.

Renverser cet état désespéré et forger une sorte de paix avec les Danois, doit sûrement être la plus grande réussite d'Alfred. Mais il y a eu un plus grand coup de maître sous le règne d'Alfred, la principale raison pour laquelle nous célébrons encore ses succès plus de 1 100 ans plus tard. Il a été le premier de nos dirigeants à commander sa propre biographie, écrite de son vivant par l'évêque gallois Asser. Comprendre la valeur d'une bonne propagande n'était qu'un des nombreux gestes intelligents d'Alfred au cours de ses 28 années tumultueuses à la tête du Wessex.

Quand Alfred est-il devenu roi ?

Longtemps célébré comme un roi qui régnait plus avec son cerveau que par soif de sang, le nom même d'Alfred signifie «elfe sage». L'importance de l'éducation, et des choses supérieures à la victoire au combat, l'a impressionné dès son plus jeune âge, lorsque son père Æthelwulf est allé en pèlerinage à Rome en 853 et a emmené Alfred - alors âgé de quatre ans - avec lui.

L'exemple de l'Église romaine est resté avec Alfred, qui se battrait pour une forme de gouvernement plus civilisée, fermement fondée sur la piété chrétienne, pour le reste de sa vie. Aucun chroniqueur, cependant, ne prétend qu'Alfred a été construit pour la guerre, et sa vie a été en proie à des maladies que l'on pense maintenant provenir d'un trouble intestinal atroce, la maladie de Crohn.

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Æthelwulf avait du pain sur la planche à son retour en Grande-Bretagne pour éviter la guerre civile lorsque son fils aîné Æthelbald refusa de renoncer à sa régence. Mais, finalement, le père et le fils sont morts en quelques années, Wessex passant au prochain frère de la lignée, thelbehrt. Cinq ans plus tard, en 865, sa mort donna la couronne au frère le plus proche d'Alfred, Æthelred, et, la même année, les Vikings arrivèrent, menés par le terrifiant Ivar le Désossé.

Au cours des cinq années suivantes, les envahisseurs danois s'emparèrent dans le sang des royaumes du nord, dont la Northumbrie et l'Est-Anglie, et au début de 871 - "l'année des neuf batailles" - Æthelred subit une humiliante défaite contre eux à Reading. Le roi étant malade et de nouvelles attaques sur le Wessex étant attendues, seulement quatre jours plus tard, la bataille d'Ashdown dans le Berkshire devait être menée par le frère cadet du roi, Alfred, âgé de 22 ans.

Bien qu'il n'ait jamais été un chef de guerre dans le moule de ses adversaires païens, le prince cérébral aurait chevauché une pierre sarsen perforée (un gros rocher, tel qu'il est utilisé à Stonehenge), connu sous le nom de « pierre soufflante », et l'aurait utilisée pour invoquer le des gens à des kilomètres à la ronde pour défendre leurs terres contre les envahisseurs. Le succès de la bataille qui s'ensuivit, cependant, fut de courte durée, et d'autres défaites suivirent avant la fin du mois. À Pâques, Æthelred était mort et Alfred avait hérité du royaume assiégé de Wessex.

Pourquoi la bataille d'Edington était-elle importante ?

Même pendant qu'Alfred organisait les funérailles de son frère, les Danois ont continué à organiser des attaques contre le Wessex et, en mai, il a été contraint de payer la Grande armée païenne pour qu'elle se retire à Mercian Londres. La paix, cependant, fut brève. Les Danois, sous leur nouveau chef Guthrum, furent bientôt trouvés en train de piller le Dorset, rompant un serment de paix fait au nom de Thor, avant de se retirer avec leur butin à Exeter.

En dépit d'être sur leurs gardes, cependant, les forces anglaises ont réservé une surprise en janvier 878. Chippenham était une cour royale, la maison d'Alfred, et le pieux roi célébrait la Douzième Nuit lorsque les forces de Guthrum ont attaqué, dévastant tous ceux qu'ils ont trouvés, non préparés. , avec de nombreuses forces absentes pour la période de Noël. Alfred avait été marié à une noble de Mercie, Ealhswith, dix ans plus tôt, et avait déjà au moins deux enfants, dont le futur roi Édouard l'Ancien, âgé de quatre ans. Heureusement, ils ont été épargnés par la boucherie danoise. Alfred, cependant, avec le peu de suite qui a survécu, a dû s'échapper et planifier sa vengeance.

L'année 878 est considérée comme le point bas de l'Angleterre saxonne, les Danois étant désormais en charge de tous les royaumes. Alfred a créé un fort dans le centre de l'île d'Athelney dans le Somerset, à 60 milles au sud-ouest de Chippenham, et a tracé un plan. Son ancienne stratégie consistant à racheter les Danois n'était plus une option. Seule une victoire totale au combat suffirait.

Début mai, Alfred se rendit à Egbert's Stone et appela une levée pour rassembler les forces restantes du Somerset, du Wiltshire et du Hampshire qui lui étaient toujours fidèles et créer une force qui pourrait facilement écraser les hommes de Guthrum au combat. En conséquence, là où se trouve maintenant le village d'Edington dans le Wiltshire, une bataille sanglante a commencé, comme Asser l'a rapporté plus tard : la victoire.Il a renversé les païens avec un grand massacre, et frappant les fugitifs, il les a poursuivis jusqu'à la forteresse. On dit que le cheval blanc de Westbury commémore cette plus grande victoire d'Alfred.

Guthrum s'était enfui dans sa propre forteresse, leur enlevant toute nourriture lors d'une sortie. Après avoir résisté pendant deux semaines, il se soumet à Alfred et le traité de Wedmore est accepté. La principale demande était que Guthrum soit baptisé dans l'Église chrétienne, prenant le nom d'Æthelstan et acceptant Alfred comme son père adoptif. Cela a également marqué l'établissement du Danelaw, une division formelle de l'Angleterre où le nouveau baptisé Æthelstan pouvait se retirer avec bonheur, sa conversion garantissant que sa position auprès du peuple sur lequel il régnait serait plus forte que jamais. Il est mort à East Anglia après 12 ans de paix relative.

Qu'était le Danelaw ?

Une paix durement gagnée n'a été trouvée dans l'Angleterre saxonne que grâce à l'accord qui a donné naissance au Danelaw. Cela déterminait la partie du pays qui devait être gouvernée par les envahisseurs vikings, via des souverains fantoches anglais, en échange de la sécurité du Wessex d'Alfred au sud (pas seulement sûr en fait, mais élargi, avec des terres supplémentaires dans le sud-est sous Saxon régner).

Bien que jamais conçu comme le nom d'une zone géographique, nous savons maintenant que cette région s'étendait à peu près des rives nord de la Tamise jusqu'à la rivière Tees. La façon la plus simple d'envisager la région est d'imaginer une ligne tracée entre Londres et Chester au nord-ouest – tout à l'est de cette ligne était sous le Danelaw.

De nombreuses régions de la région de Danelaw sont bien sûr restées largement saxonnes, mais la colonisation viking - et les différences de langue, de droit et de culture qui l'accompagnaient - était intensément centrée sur des villes comme York, Leicester, Nottingham, Derby et Lincoln. Les racines danoises restent fortes dans des régions comme le Yorkshire, Newcastle et Essex à ce jour. Par exemple, les preuves ADN montrent que les résidents de Derby ont encore de forts liens héréditaires avec le Danemark.

Alfred en temps de paix

Alfred était maintenant enfin libre de reconstruire les villes détruites du Wessex et d'essayer de forger le genre de royaume qu'il pensait qu'une société chrétienne exigeait. Londres a été soigneusement repensée, avec quelques plans de rues qui tiennent toujours à ce jour. Le roi a également publié son propre code de loi en 120 chapitres, partiellement dicté par lui-même et partiellement basé sur les précédents édits juridiques saxons. Ou, du moins, comme il l'admettait, "ceux qui me plaisaient - et beaucoup de ceux qui ne me plaisaient pas, je les ai rejetés avec l'avis de mes conseillers, et j'ai commandé qu'ils soient observés d'une manière différente".

On disait qu'Alfred avait toujours un cahier avec lui, notant des prières et des observations qui deviendraient utiles. Le document juridique résultant était en grande partie la propre méditation d'Alfred sur la loi chrétienne, avec des traductions bibliques étendues. L'éducation était considérée comme un élément central de la vision d'Alfred d'une meilleure Angleterre, avec la création d'écoles de justice et la promotion de l'enseignement en anglais. Pendant ce temps, les juges devaient, pour la première fois, être alphabétisés et instruits avant d'être autorisés à exercer leurs fonctions - même si la loi fondamentale qui soulignait l'ensemble disparate de règles était l'ancienne exigence saxonne, cette loyauté envers le Seigneur (Alfred, plutôt que Jésus) est restée primordiale.

Il serait faux de décrire la fin du IXe siècle comme une période de paix et de reconstruction - et ironiquement, c'est la mort de son vieil ennemi Guthrum qui a causé le problème, créant un vide de pouvoir que toute une série de Danois avaient hâte de combler. Les incursions régulières des envahisseurs ont obligé les Anglais à développer leurs propres armes de guerre - y compris la conception d'une nouvelle flotte de bateaux deux fois plus grande que celle des Danois, un premier pas vers la réputation du pays en matière de maîtrise navale. Cette force accrue n'était pas seulement pour la défense, mais pour les raids sur les Danois pour remplir les coffres royaux.

Si proche de l'aube d'un nouveau siècle et âgé de seulement 50 ans, le roi Alfred est décédé de causes inconnues le 26 octobre 899, remplacé par son fils Edward, qui à son tour a régné pendant 25 ans sans permettre à la base de pouvoir d'Alfred de retomber à son nadir de 878 . En effet, ce serait son fils, un autre Æthelstan, qui parviendra le premier à réunir tous les royaumes saxons, et à devenir véritablement le premier roi d'Angleterre.

Signe de la politique anglaise pour les siècles à venir, les rois anglais envahirent très vite l'Écosse et se firent les suzerains de toute la Bretagne. Quant à Alfred lui-même, il ne reste plus de lui que du roi Arthur - il a été enterré avec une majesté appropriée à Winchester, avant d'être transféré à Hyde Abbey juste à l'extérieur de la ville en 1110. Les tombes d'Alfred et de sa famille ont réussi à survivre à la Réforme d'Henri VIII. , mais ont finalement été dispersés dans la construction d'une prison sur le site dans les années 1780. Aujourd'hui, des tentatives sont en cours pour retrouver des restes du corps d'Alfred, à la manière de Richard III, mais les espoirs sont faibles quant à une identification significative.

Mais contrairement à tant de ses contemporains et même de ses descendants, Alfred n'a guère besoin d'une analyse ADN pour être célébré - alors que la nation anglaise gagnait en force et en puissance internationale, le héros saxon gagnait en réputation, gagnant le « Grand » sobriquet au XVIe siècle. . Bien que son histoire soit émouvante, elle aurait pu être une histoire aussi trouble que n'importe quel dirigeant du premier millénaire s'il n'avait pas gardé sa foi ferme dans le pouvoir de la parole écrite et de la langue anglaise.

Mgr Asser est la personne qui a donné à Alfred la véritable immortalité et qui a permis à ses paroles de rester avec nous, 1 117 ans après sa mort : viens après moi, mon souvenir dans les bonnes œuvres.

Alfred le Grand a-t-il brûlé les gâteaux ?

Alors qu'Alfred a commandé sa propre biographie, tout ce travail acharné pourrait facilement être annulé par un écrivain imaginatif plus tard dans l'espoir d'ajouter à la légende. La plupart des gens qui entendent le nom d'Alfred le Grand sauteront automatiquement sur l'histoire de lui en train de brûler les gâteaux, et pourtant l'histoire n'a été enregistrée qu'au XIIe siècle (avec une autre histoire du roi volant dans le camp danois déguisé en ménestrel).

Cela dit, un événement parfaitement plausible comme celui-ci peut nous en dire beaucoup sur la royauté. C'était peut-être un événement réel, qui a survécu localement grâce à la narration.

Il reste que, après les succès danois de 878, alors qu'Alfred se battait pour sa survie à la manière d'une guérilla dans les marais autour d'Athelney dans le centre de Somerset Levels, il a été recueilli par une paysanne charitable et lui a offert un abri étant entendu que, pendant qu'elle sortait pour chercher du bois, il devait garder un œil sur les « gâteaux » (en fait une sorte de simple pain), qui cuisaient près de son feu.

Il a accepté avec empressement, mais lorsque son hôtesse est partie, Alfred était tellement absorbé par ses réflexions sur la façon de se venger des Vikings et de restaurer son règne, que les gâteaux ont été brûlés au moment où la vieille femme est revenue, elle a forcé le roi à sortir dans le froid. avec injure pour sa bêtise. Alors que cet épisode en disait long sur la fragilité de la royauté, l'expérience n'a jamais nui à Alfred – sa victoire était imminente.


Alfred le Grand

Alfred était le cinquième et le fils préféré d'Ethelwulf, le roi saxon du Wessex et du Kent. En plus de la formation militaire attendue d'un prince, il a également appris à lire et à écrire et, dès son plus jeune âge, s'est beaucoup intéressé aux livres et à l'apprentissage. C'était à une époque où les compétences de combat étaient considérées comme des conditions préalables bien plus importantes pour la règle que «l'apprentissage des livres». Chacun de ses frères aînés a régné avant lui, et tous leurs règnes ont été en proie aux attaques des Vikings danois. Dans de nombreux cas, de petites flottes de pirates danois débarquèrent, pillèrent et se retirèrent avant que les Saxons ne puissent lever une armée contre eux, mais en 866, une grande armée danoise dirigée par les fils du célèbre Ragnar Lodbrok arriva en Angleterre, procéda à l'attaque et au pillage du Northumberland. , et semblait s'installer de façon permanente. C'est cette "Grande Armée païenne" qui a commencé à attaquer le Wessex sous le règne d'Ethelred, l'un des frères aînés d'Alfred.

C'est sous le règne d'Ethelred, alors qu'Alfred était encore un très jeune homme, que ses grandes compétences martiales et de leadership ont été reconnues pour la première fois. En 871, une grande série de batailles a eu lieu avec une armée de Danois qui avaient pris le contrôle d'une forteresse saxonne à Reading, et dans ces combats, Alfred était le général en chef. Après plusieurs escarmouches à Englefield et Reading, la grande bataille d'Ashdown fut livrée et les Saxons remportèrent une grande victoire. Cette célèbre bataille a beaucoup contribué à établir la réputation d'Alfred comme le plus grand chef militaire des Saxons, et l'a rendu très craint et respecté parmi les Danois.

Ethelred mourut peu de temps après Ashdown, et bien que le défunt roi eut plusieurs fils, le besoin d'un chef militaire fort était si évident que les nobles saxons choisirent à l'unanimité Alfred comme roi en faveur de ses neveux. Les cinq premières années du règne d'Alfred n'étaient pas particulièrement remarquables. Très tôt, il a fait un traité quelque peu peu glorieux avec les Danois par lequel ils ont promis de laisser ses domaines sans être inquiétés si Alfred promettait de ne pas faire d'alliances avec les autres royaumes saxons contre les Danois. Cela a apporté plusieurs années de paix relative, mais cela n'a servi qu'à rendre les Saxons du Wessex non préparés, lorsqu'une autre bande de Norsemen, cette fois sous Guthrum, a attaqué le royaume. Sachant qu'Alfred était leur plus grande menace, la nouvelle armée de Danois a lancé une attaque surprise contre sa forteresse au milieu de l'hiver. Alfred s'échappe de justesse, mais son armée est dispersée et il est contraint à l'exil à Athelney. De cette position d'extrême désavantage, il a réussi à rassembler secrètement une autre armée. Après avoir planifié son attaque, reconnu le camp danois et attendu soigneusement la bonne opportunité, il a mené une attaque très réussie contre les Danois à la bataille d'Edington. Avec Guthrum et ses officiers à sa merci, au lieu de les tuer, il fit une proposition radicale. Si les Danois se convertissaient au christianisme, acceptaient Alfred comme leur suzerain et aidaient à défendre la côte de l'Angleterre contre de nouvelles attaques, Alfred leur permettrait de conserver la possession de certaines terres en Angleterre au nord du Wessex. Guthrum a accepté cette proposition et a signé le traité de Wedmore, qui a créé une région danoise chrétienne en Angleterre, gouvernée indépendamment mais soumise au roi de Wessex.

Les ennuis d'Alfred avec les Danois étaient loin d'être terminés, mais le traité avec Guthrum a donné un grand répit, et les Danois qui se sont installés sur la côte de l'Angleterre ont aidé à empêcher de nouvelles attaques de pirates vikings dans la région, car c'était leurs propres villages qui couraient le plus grand risque de étant pillé. Arthur a également amélioré sa marine pour aider à combattre les raids de pirates sur la côte saxonne. La menace danoise soulagea quelque peu Arthur se tourna vers les communautés dévastées de l'Angleterre saxonne. Il reconstruisit des églises et des écoles, et fit venir des enseignants et des érudits du continent. Il a essayé de restaurer la culture chrétienne saxonne qui avait été détruite par deux générations de déprédations, et il a établi un code de lois qui est devenu plus tard la base de la Common Law anglaise. Sa conduite au cours des vingt dernières années de son règne était à tous égards louable, en tant que dirigeant, soldat, administrateur, chrétien et érudit. Il est le seul monarque anglais de l'histoire à avoir reçu l'appellation "le Grand".


Sources

BOWKER, Éditeur, Alfred le Grand (Londres, 1899) PLUMMER, Vie d'Alfred le Grand (Londres, 1902) SCHMID, Die Gesetze der Angelsachsen, 2e éd. (1858). Les autorités contemporaines sont les La vie d'Alfred par ASSER et le Chronique anglo-saxonne. Ces comptes et les derniers par ETHELWERD, SIMEON DE DURHAM, etc. peuvent être commodément étudiés dans CONYBEARE, Alfred dans les Chroniqueurs (1900). Pour les écrits d'Alfred, voir BOSWORTH, Les œuvres d'Alfred le Grand (Édition du Jubilé, 1858, 2 vol.). Les lois d'Alfred sont imprimées dans LIEBERMANN'S Les lois des anglo-saxons (1903). Parmi les récits modernes, voir PAULI, La vie d'Alfred le Grand. tr. WRIGHT (1852) LAPPENBERG, Angleterre sous les rois anglo-saxons, tr. de l'allemand par THORPE (1881), II LINGARD, Histoire de l'Angleterre, JE CHEVALIER, La vie du roi Alfred (1880). Pour une appréciation littéraire, voir BROOKE, Histoire de la littérature anglaise à la conquête normande (Londres et New York, 1878).


Le roi Alfred le Grand, combattant viking et père d'Angleterre

C'était à la fin de l'année 871 lorsque Alfred, 23 ans, nouvellement nommé roi du dernier royaume saxon libre de Grande-Bretagne, s'assit pour des pourparlers de paix avec deux fils de Ragnar Lothbrok et d'autres dirigeants de la Grande Armée païenne. Pour le jeune Alfred, il serait impossible de ne pas se sentir intimidé par la situation. Halfdan Ragnarson et son demi-frère Ubba (ou Hubba) avaient deux fois l'âge d'Alfred et dix fois son expérience. Alfred avait rencontré ces champions vikings trois ans auparavant – mais en 868, il n'avait été que dans l'entourage de son frère aîné, le roi Aethelred, et ils avaient négocié pour la paix de la Mercie voisine et non de la propre maison d'Alfred dans le Wessex. Maintenant en 871, alors que les hôtes vikings n'étaient dans le pays que depuis 5 ans, Aethelred et tous les autres frères autrefois puissants d'Alfred étaient morts, et Mercia, East Anglia, Northumbria (avec Bernicia) et Kent étaient tous tombés. Au moins, Ivar le Désossé était revenu en Irlande – mais d'autres Vikings étaient venus cet été-là. Les rois de ces renforts, dont un nommé Guthrum, étaient maintenant assis en face d'Alfred, ajoutant à la méchanceté dans la pièce et au sentiment qu'Alfred était un cerf entouré d'une meute de loups.

Mais Alfred, comme nous le verrons, n'a jamais été du genre à montrer de la peur.

L'invasion viking du Wessex et l'ascension d'Alfred sur le trône

Le Wessex était la partie la plus méridionale de la Grande-Bretagne. C'était riche et fertile, avec les meilleures routes commerciales vers le continent, donc bien sûr, les Vikings ne pouvaient jamais considérer leur conquête terminée tant qu'ils n'avaient pas dominé ce territoire. L'invasion a été une attaque surprise au cœur de l'hiver, en janvier 871. Les Vikings ont remporté cette attaque à un endroit appelé Reading (qui leur a donné une base hivernale très importante pour leur campagne), mais à peine deux semaines plus tard, le roi Aethelred et son petit frère, Alfred les a rencontrés sur les pentes de la ville voisine d'Ashdown.

À Ashdown, les Vikings avaient la hauteur ainsi que l'avantage d'une séquence de cinq ans de victoires consécutives. Les Saxons ont divisé leurs forces, mais le matin fatidique de la bataille, le roi Aethelred hésitait à attaquer. On nous dit que le jeune roi pieux était en prière, mais le prince Alfred s'est rendu compte qu'ils ne pouvaient plus attendre. Il mena ses hommes au combat"chargeant comme un sanglierC'était le premier véritable commandement d'Alfred, et ce fut une grande victoire pour les Saxons. Les pentes d'Ashdown étaient jonchées de morts vikings, dont l'un de leurs rois (un Dane nommé Bagsac) et cinq jarls.

Mais les Vikings étaient de retour sur le terrain pour un match revanche presque immédiatement. Les deux frères West Saxon répéteront la stratégie plusieurs fois, et se sont bien battus, mais jamais avec le même succès qu'à Ashdown. À maintes reprises, les Vikings «ont tenu la place du carnage». À Pâques cette année-là, Aethelred – seulement dans la mi-vingtaine avec six ans sur le trône – était épuisé et a succombé à une maladie mortelle.

Alfred prit la place de son frère en tant que roi et continua le combat. Au total, neuf batailles ont eu lieu cette année-là, les Saxons de l'Ouest perdant un peu de terrain à chaque fois. Il n'y aurait aucun moyen de soutenir cette guerre, et pourtant il ne semblait pas qu'il soit possible de l'inverser.

Mais pour la Grande Armée païenne, c'était bien plus que ce qu'ils avaient prévu. Ils s'étaient attendus à ce que le Wessex tombe comme partout ailleurs. Les rois et les jarls s'attendaient à s'enrichir ainsi que leurs hommes. Mais chaque bataille était durement gagnée, et ils perdaient beaucoup de guerriers à cause de l'épée ou de la désertion pour des gains plus faciles ailleurs. De plus, les durs combats qui les enchevêtraient ici les maintenaient exposés dans leurs autres royaumes semi-conquis, comme la Mercie et la Northumbrie. Il était temps de parler.

Ainsi, quand Alfred a rencontré Halfdan Ragnarson, Ubba, Guthrum et les autres à la fin de cette longue et violente année de bouleversements, les deux parties voulaient la même chose – le temps.

Bien que le cours des heures ou des jours suivants ait été probablement plein de postures, de menaces, de vantardise, de tactiques d'intimidation et de cliquetis de fourreau, les Saxons de l'Ouest et les « Danes » (comme les sources en vieil anglais appellent généralement les Vikings) sont finalement parvenus à un accord – il y aurait un cessez-le-feu pour une période de cinq ans.

Pour les Vikings, c'était une erreur. Si Ivar le Désossé avait toujours été avec la Grande Armée païenne, il leur aurait probablement dit de tuer Alfred quand ils en auraient eu l'occasion.

Le jeune Alfred s'était déjà montré être un roi guerrier, mais au neuvième siècle, les rois guerriers étaient un sou la douzaine. Mais Alfred était plus que cela. Le nom d'Alfred signifiait "Elf Wise" ou "Elf Counsel", et ses parents chrétiens lui ont donné ce vieux nom païen à une époque où les noms n'étaient pas donnés pour la sonorité de leur son, mais comme un espoir de la bénédiction qu'ils pourraient transmettre. Le nom d'Alfred dans notre culture signifierait essentiellement « surnaturellement intelligent » et il devait être à la hauteur. L'homme avait une quantité rare d'intelligence statique, dynamique et émotionnelle ainsi qu'un esprit visionnaire. Il a soutenu ces attributs avec une grande discipline dans ses actions personnelles et ses politiques. Ces qualités façonneraient chacun de ses mouvements dans la vie, la guerre et la diplomatie.

Le génie d'Alfred

Bien qu'Alfred devienne l'un des rois les plus érudits de son époque et traduise même les philosophes romains en anglais, il ne savait pas lire tout au long de son enfance. Alors que cela était normal pour la plupart de la population de l'Europe médiévale à l'époque, ce n'était pas typique pour une maison royale. Ce n'est qu'à l'âge de 12 ans – presque un homme selon les normes de l'époque – qu'il a pu apprendre lui-même (avec un peu d'aide) à lire et à écrire.

La mère d'Alfred a dit à l'enfant de 12 ans qu'il pourrait avoir son livre de poèmes saxons s'il pouvait apprendre à le lire. Sa motivation s'est soudainement déclenchée, Alfred a trouvé des gens pour lui lire le livre jusqu'à ce qu'il mémorise chaque mot, puis a utilisé sa connaissance des poèmes pour déchiffrer l'écriture. Une fois cela fait, il avait « appris à apprendre » et allait lire en plusieurs langues tout en acquérant progressivement des compétences dans les disciplines académiques essentielles de l'époque (rhétorique, astronomie, solfège, grammaire, logique, arithmétique , et géométrie).

L'intellect d'Alfred n'était pas seulement orienté vers le théorique et l'académique. Il était un inventeur et a réalisé des développements allant d'améliorations à la lanterne à main, à la création de bougies capables de marquer le temps avec précision, à la conception d'une flotte de navires pour la défense côtière.

Alfred a commencé à travailler sur ses navires au moment où les Vikings ont quitté le Wessex, bien que le projet prenne des années. Ses navires étaient deux fois plus grands que les navires dragons, avec 60 rames ou plus, et leurs côtés et leurs ponts étaient plus hauts pour donner à leurs équipages l'avantage lorsque les navires venaient se battre. Mais même s'ils étaient rapides, les navires d'Alfred n'avaient pas la maniabilité des navires dragons, étaient coûteux à construire et difficiles à manier pour ses marins saxons et frison. Ainsi, alors que le jeune roi avait raison de dire que la puissance maritime serait un jour la clé de la supériorité militaire britannique, la flotte d'Alfred n'a jamais eu beaucoup d'impact dans ses guerres vikings.

Bien sûr, la mise à l'épreuve du génie d'Alfred n'était pas dans les livres qu'il a traduits, son bricolage d'inventions ou ses projets militaires, mais dans sa diplomatie et son leadership, comme nous le verrons.

La maladie chronique d'Alfred

Asser (le biographe contemporain d'Alfred) nous dit que l'esprit constamment actif du roi Alfred et la crise quasi perpétuelle de son époque lui ont coûté cher. Implacable à l'extérieur, le roi était presque consumé par le stress intérieur, et son temps passé à des poursuites religieuses était autant pour chercher du réconfort et du courage que pour donner l'exemple aux spectateurs. Probablement à cause de l'amplification de ces stress par son esprit intense, Alfred souffrait de douleurs chroniques. Bien qu'Asser parle longuement de l'affliction du roi, il est vague dans sa description. On a l'impression que cela aurait pu être quelque chose comme une colite ulcéreuse, des ulcères gastroduodénaux hémorragiques ou une diverticulite. Quoi qu'il en soit, Asser nous dit que "il ne s'est pas passé une heure sans que le roi ne vive dans la douleur ou dans la peur de cette douleur." Conformément à la tendance particulière de l'esprit chrétien médiéval, Alfred et Asser ont tous deux estimé que la maladie était un signe de la main de Dieu dans sa vie.

Et Alfred allait avoir besoin de la main de Dieu, car au printemps de 877, le traité de paix entre les Saxons de l'Ouest et les Vikings allait prendre fin, et tout le Wessex était sur le point de s'effondrer.

Le dernier royaume

Le traité entre le Wessex et les rois de la grande armée païenne prit fin vers 877 et Guthrum ne perdit pas de temps avant d'envahir avec une force écrasante. Les préparatifs d'Alfred n'avaient pas encore abouti, cependant, et le roi saxon a rencontré les Vikings avec sa propre armée tout en brandissant la bannière de la trêve. De nouveaux termes ont été rédigés, de l'or neuf a été remis à Guthrum (Halfdan Ragnarson semble être resté en Northumbrie) et de nouveaux serments ont été prêtés. Les Vikings ont prêté serment de paix sur un anneau de bras sacré. Mais le traité était une ruse, et la Grande Armée Païenne a profité de la bonne foi des Saxons de l'Ouest et s'est immédiatement précipitée pour attaquer Exeter.

Ce fut le premier embarras colossal de la jeune carrière d'Alfred. La ville fortifiée d'Exeter est tombée aux mains des Vikings - qui suivaient leur schéma familier de prendre une ville fortifiée par trahison, puis d'utiliser cette forteresse comme base d'opérations pour des incursions plus profondes. Mais le bris de serment de Guthrum devait être puni par les mains divines. Car alors que sa flotte massive se déplaçait pour le rejoindre près d'Exeter, une terrible tempête a soufflé du froid de l'Atlantique.

Cette violente tempête a fait naufrage au moins 120 navires, les projetant sur les rochers britanniques et noyant 5 000 Vikings. La Grande Armée païenne s'était gonflée à un nombre « incalculable », mais aucune armée de l'époque ne pouvait ignorer une telle perte d'hommes et de navires, ni ignorer les implications spirituelles d'un tel désastre. Les Vikings ont été forcés de faire la paix et d'accepter qu'ils étaient punis par leurs dieux pour leur duplicité à rompre le traité. Ils ont prêté des serments plus forts et se sont éloignés du Wessex. Cette fois, Guthrum attendrait cinq mois entiers avant de rompre sa parole.

Et donc, ce n'est que la douzième nuit de Noël (5 janvier 878) que l'armée viking a attaqué les Saxons de l'Ouest sans méfiance et buveurs d'alcool au plus fort de leurs festivités. L'attaque était si bien programmée et si bien planifiée que les Saxons pouvaient à peine monter une défense. Alfred, son housecars (suite personnelle), sa famille et certains de ses disciples se sont échappés dans la nature. Il n'y avait aucun refuge ami qu'ils pouvaient atteindre, et ils ont été forcés de se cacher. Presque toutes les grandes villes se sont retrouvées assiégées, chaque ealdorman a découvert ses terres encerclées. Guthrum et ses Danois ont veillé à ce que chaque force saxonne reste isolée et ne puisse s'unir en aucune force.

Il semblait certain que le dernier royaume de la Grande-Bretagne saxonne était tombé.

Le roi hors-la-loi

En une seule nuit, il avait perdu tout son royaume, son armée était dispersée et toute la Grande-Bretagne saxonne était sous la domination des Vikings. Peu de rois se sont jamais remis d'une telle tournure des événements. Alfred n'a pas abandonné, cependant. Il était un roi en exil sur ses propres terres, se cachant "dans la solidité des landes" et dans les marécages du sud de la Grande-Bretagne - la nature sauvage qu'il serait difficile pour quiconque de contrôler beaucoup moins.

Peut-être que les Vikings ne s'en souciaient guère. Ils étaient occupés à prendre les richesses du Wessex et à éponger la résistance. Alfred ne pouvait pas se cacher pour toujours, et chaque jour où il partait, leur emprise sur la terre se renforçait.

Toujours en mouvement, Alfred restait caché tout l'hiver. De nombreux contes commémoratifs commémorent cette époque, transmis de mères en enfants, à propos d'un roi errant déguisé, un proto-Robin des Bois menant une guérilla contre une puissance envahissante. Nous entendons parler d'Alfred se faisant passer pour un harpiste lors d'une fête viking afin qu'il puisse apprendre leurs plans. Un autre conte célèbre raconte l'histoire d'une femme au foyer qui crie après le roi quand il laisse brûler le pain, ignorant qui se réfugiait dans sa maison.

Il est probable que les Saxons de l'Ouest pendant l'hiver 878 s'encourageaient aussi mutuellement en répandant ces rumeurs. Ils ne voulaient pas affronter les faits que tout semblait perdu et qu'au lieu de la "Angleterre" que les gens avaient autrefois imaginé - un royaume uni de Saxons, d'Angles, de Britanniques et d'autres - il devait y avoir à la place un patchwork de principautés danoises.

Mais une nouvelle rumeur a fait taire toutes les histoires pleines d'espoir qu'ils pourraient raconter. Vingt-trois autres navires venaient d'arriver dans le Wessex en provenance de Dyfed au Pays de Galles, transportant plus d'un millier de Vikings. Cette nouvelle force était dirigée par Ubba, l'un des fils de Ragnar Lothbrok, et il portait avec lui la bannière du Corbeau.

L'armée d'Ubba a attrapé un ealdorman saxon anonyme dans le Devonshire. Les Saxons ont été assiégés, mais au lieu de se rendre ou de se livrer à une mort lente de faim, ils se sont précipités comme un seul des portes de leur forteresse et sont tombés sur les Vikings avec tout le désespoir et la fureur que l'hiver avait engendrés. Le fils de Ragnar et 840 de ses Vikings ont été tués et la légendaire bannière du Corbeau a été capturée.

Cette victoire a eu un effet profond sur le moral des Saxons de l'Ouest, et Alfred n'a pas perdu l'occasion. Il avait déjà rassemblé des forces, quittant même la nature pour construire un fort en bois à Athelney, près de Somerset. À l'approche de l'été, le roi Alfred fit marcher son housecars et les survivants de sa guerre d'hiver à l'air libre. De tous les coins, les Saxons se sont réunis à lui.

Le roi Alfred et sa nouvelle armée attaquèrent les Danois de Guthrum près d'Eddington. Cette fois, les Saxons ne seront pas vaincus et les Vikings sont mis en fuite. Ceux qui ont survécu à la bataille se sont réfugiés dans la forteresse là-bas. Réalisant qu'ils ne pourraient pas supporter longtemps le siège, Guthrum se rendit au bout de quinze jours.

Le Wessex a été sauvé. Alfred avait bien appris sa leçon, cependant, et ne serait pas apaisé par quelques serments et otages des Vikings. Lui, Guthrum et d'autres dirigeants se sont assis pour rédiger un traité durable. Il ne suffisait pas au Wessex de conserver son indépendance pendant que les Vikings se partageaient le reste de la Grande-Bretagne – une frontière était fixée pour chaque domaine. Cette ligne de démarcation était l'ancienne voie romaine qui partait en diagonale de Douvres au sud-est jusqu'au Pays de Galles. Au IXe siècle, ce passant par s'appelait Watling Street. Au sud et à l'ouest de la route se trouverait la domination du Wessex, qui comprenait une grande partie de Mercie (l'ancien rival du Wessex). Tout de l'autre côté de la route serait le Danelaw, un endroit où les Vikings pourraient établir leurs règles, mener leurs guerres, adorer leurs dieux et faire tout ce qu'ils décideraient de faire. Les Saxons et les Vikings devaient chacun rester de leur côté des voies ferrées.

Le Danelaw

Alors que le traité était en train d'être décidé, beaucoup de gens ont dû en comprendre les implications. La Grande-Bretagne avait été constituée de nombreux royaumes - Pictland, Dal Riata et Strathclyde (à l'époque, tout Alba) dans l'extrême nord, les royaumes saxons de Northumbria, Bernicia, Cumbraland, East Anglia, Mercia, Kent (ou Cent) et Wessex et les Britanniques du Pays de Galles et de Cornouailles. La plupart de ces territoires existaient encore dans l'esprit des gens, mais dans la pratique, la formation du Danelaw réduisait toute la Grande-Bretagne en quatre domaines seulement : Alba, le Danelaw, le Wessex et le Pays de Galles. L'idée d'une Angleterre a peut-être semblé improbable alors qu'il y avait tant de royaumes, mais maintenant elle se réduisait vraiment à deux, de la façon dont les Saxons le voyaient.

Alfred en était probablement le plus conscient. Si la paix et la protection de son peuple étaient sa première préoccupation, il y a tout lieu de croire qu'il rêvait de créer une Angleterre. Alors que l'Angleterre n'existerait pas avant le règne de son petit-fils, plusieurs fois le Chronique anglo-saxonne se réfère à Alfred comme «le roi du peuple anglais. " Ce n'était pas à l'époque un titre officiel, mais il semble que les gens commençaient à le penser.

Bien que de nombreux Vikings se soient ennuyés de la paix et soient allés ailleurs, la plupart des membres de la Grande armée païenne se sont installés pour profiter de leur domination, dans le Danelaw. Ils ont partagé équitablement leurs terres conquises et les raiders vikings sont devenus des fermiers yeomen. Ils ont épousé des femmes locales et les langues similaires du vieux norrois et du vieil anglais se sont mélangées avec leurs lignées.

Cela ne veut pas dire que les Vikings du Danelaw et des Saxons ont cessé de se battre après le traité de 878. Loin de là ! Les Chronique anglo-saxonne suit les mouvements de "l'armée" depuis au moins 30 ans. Alfred continuerait à lutter contre Londres contre les Danois et lutterait contre les incursions pour le reste de sa vie (il mourut de maladie - peut-être le point culminant de sa maladie chronique ou des cancers qui peuvent découler de ces types de conditions - vers l'âge de 50 ans ). De nouveaux Vikings arrivaient toujours et les nouveaux chefs Vikings essayaient toujours de dépasser la gloire de leurs prédécesseurs. Alfred ne verrait jamais une Angleterre unie.

Alfred le Grand

Alfred le Grand est souvent considéré comme l'homme qui a uni l'Angleterre et expulsé les Vikings. Ce sont deux simplifications extrêmes. Comme nous l'avons vu, Alfred a, contre toute attente, brisé l'élan des conquérants vikings de la Grande-Bretagne et les a repoussés dans un territoire confiné que sa progéniture finirait par reprendre. Alfred a également uni les Saxons de Grande-Bretagne dans une cause commune, et finalement, ils se fondraient en un seul peuple. En cela, Alfred peut être appelé en toute sécurité le père d'une nation, bien que le titre de premier roi d'Angleterre appartienne plus justement à son petit-fils, Aethelstan. En ce sens qu'Alfred a fait tout cela contre vents et marées, et a non seulement évité l'anéantissement politique et l'assujettissement matériel de son peuple, mais l'a plutôt mis sur la voie du succès ultime, c'est pourquoi il mérite d'être appelé Alfred le Grand.

Mais il n'y avait pas que les Saxons qui se mêlaient aux Anglais – c'étaient aussi les Vikings. Alfred n'a pas chassé les Vikings, et Aethelstan non plus. La plupart des Vikings sont restés, se sont enracinés et sont également devenus anglais.

En Grande-Bretagne, les Saxons, les Danois et les premiers indigènes sont devenus un seul peuple, les Anglais. Sans la vision, la ténacité et la bravoure d'Alfred le Grand et de ses descendants, cela ne se serait probablement pas passé de cette façon. Il est également vrai que sans les Vikings, la Grande-Bretagne aurait continué d'être une terre de tribus en guerre pendant longtemps. Les Vikings ont été les catalyseurs qui ont conduit à la naissance de l'Angleterre, et leur héritage y sera toujours fortement ressenti.

Cet article est un extrait abrégé du livre, Fils de Vikings par David Gray Rodgers et Kurt Noer.


Les monarques : Alfred le Grand, roi du Wessex

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Note de l'éditeur : cet article a été initialement publié dans le numéro 5 du magazine Anglotopia au printemps 2017. forme longue écrire sur l'histoire, la culture et les voyages britanniques en vous abonnant au magazine imprimé Anglotopia.

L'année de sa mort en 899, Alfred le Grand n'était connu que sous le nom d'Alfred, roi du Wessex. Au cours de la première année de son règne, le roi Alfred a mené neuf batailles sanglantes contre les envahisseurs vikings, mais c'était la paix, pas la guerre, dans laquelle le roi Alfred excellait vraiment. Unissant ce qui était auparavant une poignée de royaumes en guerre, le roi Alfred a ouvert le bal pour l'unification éventuelle de l'Angleterre anglo-saxonne en une seule nation. Puissant roi guerrier et stratège militaire doué qui a introduit le premier système judiciaire en Angleterre et a appris à lire, le roi Alfred méritait pleinement son sobriquet posthume « le Grand ».

  • Alfred le Grand est né en 849 au Palais Royal, Wannating, Berkshire maintenant Wantage, Oxfordshire.
  • Il lui succéda en tant que roi du Wessex en 871, à l'âge de 22 ans. Pendant son règne, Alfred fut également déclaré roi des Saxons.
  • Alfred épousa Ealhswith en l'an 868. Elle lui survécut et mourut vers l'an 902.
  • Alfred mourut le 26 octobre 899, à l'âge de 50 ans. Il régna 28 ans.

Alfred le Grand n'était pas connu sous le nom de « le Grand » de son vivant, et on sait si peu de choses sur l'apparence d'Alfred qu'une statue de lui à Wantage, Berkshire a reçu le visage d'un victorien local au moment où elle a été faite. Alors, que savons-nous du roi du Wessex qui a vécu il y a plus de 1 100 ans ?

Nous savons que lorsqu'Alfred est monté sur le trône d'Angleterre, il n'était techniquement pas le suivant. Le frère d'Alfred, le roi Aethelred avait deux enfants survivants à sa mort, mais en l'an 871, des agresseurs vikings du Danemark faisaient la guerre dans le Wessex et les enfants d'Aethelred n'étaient ni assez vieux ni assez expérimentés pour prendre le contrôle du pays en temps de guerre.

Alfred est intervenu et au cours de la première année de son règne, Alfred a été contraint de prouver qu'il était un véritable guerrier dans pas moins de neuf batailles majeures avec les forces vikings. Les Vikings avaient déjà une emprise sur l'Angleterre car ils avaient pillé les terres anglaises, principalement dans le nord, depuis les années 790 et avaient développé des colonies permanentes à York dans la partie sud de la Northumbrie. À la fin des années 800, les Vikings occupèrent audacieusement l'Est-Anglie et la Mercie et visèrent à prendre le Wessex. À l'âge de 21 ans, le roi Alfred était déjà un vétéran de guerre fatigué par la bataille, essayant désespérément de maintenir une résistance armée aux Vikings dans le sud de l'Angleterre.

En 878, les Vikings, dirigés par le roi Guthrum, s'emparent de Chippenham et de là dévastent le Wessex. Le roi se retira dans les marais du Somerset pour planifier son prochain mouvement. Adoptant la stratégie viking consistant à construire une base fortifiée [à Athelney] à partir de laquelle attaquer, le roi Alfred convoqua une armée de la région et en mai 878, contre toute attente, vainquit les Vikings à la bataille d'Edington.

La victoire n'était pas absolue et le roi Alfred savait qu'il n'avait pas le pouvoir de chasser les Vikings du reste de l'Angleterre. Afin d'apporter la paix à son royaume, Alfred a insisté pour que le roi danois Guthrum vaincu reçoive le baptême dans le christianisme. Le roi avisé Alfred savait qu'une religion partagée était le moyen le plus efficace d'unir le peuple anglais indigène aux envahisseurs vikings et espérait qu'un roi chrétien garantirait que les indigènes de la Mercie et de la Northumbrie, occupées par les Danois, seraient épargnés de toutes représailles violentes.

Après la bataille d'Edington, de nombreux soldats danois se sont retirés en East Anglia où ils sont devenus agriculteurs. Le roi Alfred a enrôlé la main-d'œuvre du Wessex et a organisé un système à double fonction où les hommes se sont relayés pour s'occuper de l'agriculture et de la défense. Alfred a également supervisé la construction d'une chaîne de villes fortifiées dans le sud de l'Angleterre. Ces colonies bien défendues étaient peuplées de colons consentants qui ont accepté de défendre le Wessex en échange de leur lopin de terre afin qu'il ne puisse plus jamais tomber aux mains d'un ennemi envahisseur. Organisé autour du palais d'Alfred à Winchester, ce réseau de colonies avec des points forts sur les principales routes fluviales garantissait qu'aucune partie du Wessex n'était à plus de 20 miles de la puissance militaire d'Alfred. En plus de ce grand projet de construction, Alfred créa une marine royale comme nouvelle réserve contre la puissance maritime des Danois.

Pour consolider ses alliances indigènes, Alfred a épousé Ealhswith, une noble de Mercie et a épousé l'une de ses filles, Aethelflaed, à l'Ealdorman de Mercie. Dans sa vie privée, autant qu'il pouvait en avoir une en cette période de guerre implacable, on pensait qu'Alfred souffrait d'une sorte de maladie psychosomatique. Affligé de doute de lui-même, Alfred était régulièrement frappé d'incapacité physique en temps de crise et aurait été humilié par le fait qu'il était illettré. L'analphabétisme était courant même parmi les fils de Kings à l'époque, et pourtant Alfred avait incroyablement honte de son désavantage et a finalement appris à lire à l'âge de 38 ans.

Cathédrale de Winchester

Malgré les victoires militaires d'Alfred, la réalisation majeure de son règne est survenue dans les années de paix difficiles qui ont suivi sa défaite contre les Danois. Alfred a effectivement dissous l'insularité de l'Angleterre saxonne en établissant un système judiciaire indispensable. Étudiant les meilleures pratiques des voisins étrangers, Alfred a introduit un nouveau code de lois réfléchies qui unissait les royaumes anglo-saxons dans une justice commune.

Alfred a également suscité un culte de l'éducation large, utilisant son alphabétisation pour donner aux Anglais une compréhension commune de l'histoire et de la philosophie. Supervisant la traduction d'une poignée de livres du latin vers l'anglo-saxon et créant la Chronique anglo-saxonne, une histoire patriotique de l'anglais écrite pour célébrer Alfred et sa monarchie, Alfred a créé un royaume unifié et stable avec un fort sentiment d'identité .

Alfred est décédé le 26 octobre 899 d'une maladie inconnue, mais on pense que le roi a peut-être souffert de quelque chose de similaire à la maladie de Crohn pendant la majeure partie de sa vie. Il a été remplacé par son fils Edouard l'Ancien.

La réalisation ultime d'Alfred fut la consolidation de l'Angleterre en tant que nation. Sous l'assaut des envahisseurs vikings, les autochtones d'Angleterre développaient déjà un sentiment d'identité qu'Alfred a contribué à cimenter avec sa victoire sur les Vikings à la bataille d'Edington. Sécurisant la paix avec les Vikings, Alfred a pu faire des réformes majeures dans la reconstruction du Wessex.Alfred a créé un système judiciaire et a cherché à éduquer la population d'Angleterre dans le but de créer une nation consolidée. Bien qu'il n'ait jamais été couronné roi de toute l'Angleterre, Alfred était le roi des Anglo-Saxons et est maintenant connu sous le nom de « le Grand ».


Alfred le Grand – Roi légendaire qui a sauvé l'Angleterre de Total Viking Rule

Dans la longue histoire de la monarchie anglaise, soixante-six rois et reines ont dirigé la nation insulaire et l'empire.

Depuis la chute de l'Empire romain et la dissolution de la domination romaine en Grande-Bretagne, un seul de ces monarques a reçu l'appellation de « Grand ».

Il s'agissait d'Alfred, roi des Saxons de l'Ouest, et futur roi d'une grande partie de l'Angleterre. Lorsque les gens pensent aux rois, en particulier à ceux de l'Antiquité, la première image qui leur vient à l'esprit est généralement celle d'une figure robuste et ultra-masculine prête à tirer son épée à tout moment ou à un léger préavis.

Portrait d'Alfred du XVIIIe siècle par Samuel Woodforde

Certes, l'Angleterre a vu sa part de ces rois – trois exemples me viennent à l'esprit : Guillaume de Normandie, surnommé « le Conquérant », Richard Ier, dit « Cœur de Lion », et Henri VIII, dont le nom même signifiait sa féminisation, joutes et dures mais à bien des égards une règle éclairée.

Tous ces hommes ont une grande et audacieuse figure, mais aucun d'entre eux n'est connu dans l'histoire sous le nom de "Le Grand" – qui appartient à Alfred. Bien que l'on puisse affirmer que Cnut I de Scandinavie, qui a régné sur un royaume anglais, danois et norvégien unifié de 1017 à 1035, avait également été appelé «le Grand», Alfred était le seul roi anglais né dans le pays à avoir reçu ce nom.

Il est né à une époque où les Anglais étaient divisés, non seulement entre eux mais par les féroces bandes de guerriers vikings venus de Scandinavie pour attaquer et conquérir. Au moment de la naissance d'Alfred en 849, l'Angleterre était loin d'être un royaume uni. Le père d'Alfred, Æthelwulf, était assis sur le trône de Wessex au sud, Beorhtwulf était assis sur le trône de Mercie au nord-ouest et une série de trois rois étaient assis sur le trône d'East Anglia pendant les premières années d'Alfred, jusqu'à ce qu'ils soient pris par le Vikings.

Le père d'Alfred Æthelwulf dans le rôle généalogique des rois d'Angleterre du début du XIVe siècle

Récemment, une variété de séries télévisées nous ont donné une vision quelque peu erronée de l'ascension d'Alfred au pouvoir. Le fait est beaucoup plus simple que les manœuvres politiques vues à la télévision. La réalité rejette également l'idée qu'Alfred était l'enfant de quelqu'un d'autre que son père reconnu, Æthelwulf, fils d'Ecbert, également représenté à la télévision.

À la mort d'Æthelwulf, les deux aînés de ses cinq fils devinrent rois : Æthelstan devint roi de Kent et Æthelbald, roi de Wessex. À la mort d'Æthelbald, sa couronne revient à un autre frère, thelberht. Lorsque ce frère mourut à son tour peu de temps après, le plus jeune suivant, Æthelred devint roi.

Une carte de la route empruntée par la Grande armée païenne viking qui est arrivée en Angleterre depuis le Danemark, la Norvège et le sud de la Suède en 865. Photo de Hel-hama CC BY-SA 3.0

C'est alors que le jeune Alfred, qui n'avait alors que seize ans, fut nommé « Secundus » par le plus puissant évêque d'Angleterre. Cela devait désigner Alfred, le dernier de la lignée, comme roi à la mort d'Æthelred, malgré le fait qu'thelred ait des fils. En 871, il mourut et Alfred, 22 ans, devint le « roi des Saxons de l'Ouest ».

A part le fait de sa naissance royale, rien à propos d'Alfred n'a dit "roi". Il était maladif, atteint d'un trouble gastro-intestinal qui l'obligeait à limiter son alimentation au lait, à l'eau, aux légumes et à la bouillie.

Aujourd'hui, de nombreux historiens de la médecine pensent qu'Alfred a été victime de la maladie de Crohn. Au dire de tous, Alfred se rebellait de temps en temps contre ce régime, mangeait de la viande et de la bière – puis souffrait de douleurs abdominales écrasantes pendant des jours. Malgré cela, cependant, il a continué dans ses fonctions, et la plupart de ses contemporains savaient qu'ils étaient témoins de quelque chose de spécial - Alfred était un homme de volonté de fer.

Une pièce d'Alfred, roi de Wessex, Londres, 880 (basée sur un modèle romain).

Alfred était également extrêmement intelligent et érudit. Alors que ses quatre frères aînés étaient chargés de gouverner, Alfred a pu étudier. Enfant, lui et un de ses frères aînés avaient été envoyés à la cour du pape Léon IV et exposés au monde et au latin.

À son retour en Angleterre, Alfred a appris à parler d'autres langues et a beaucoup lu sur la science, la religion et les classiques. Pendant son règne, Alfred était un défenseur infatigable de l'expansion de l'éducation dans son royaume, irritant parfois l'Église avec ses demandes que l'éducation soit dispensée dans la langue nationale plutôt que dans le latin.

Bien qu'Alfred ait été un défenseur de l'éducation et d'autres changements apportés au gouvernement et à la société anglais au cours de sa vie, son règne (en particulier son premier règne) était axé sur un problème : les Vikings.

Penny d'offrande en argent d'Alfred le Grand, 871-899

Les raids vikings avaient commencé avec le pillage de Lindisfarne en 793, soixante-dix-huit ans auparavant, mais pendant de nombreuses années, ils étaient rares et bien qu'extrêmement gênants et coûteux, ne présentaient pas une menace mortelle pour les royaumes d'Angleterre.

À l'époque d'Æthelwulf, les raids étaient devenus plus importants et plus permanents, et bien que les Anglais infligeaient de sérieuses défaites aux Vikings de temps en temps, à l'époque du règne d'Alfred, les Nordiques étaient bien établis dans le nord et l'est. du pays, et étaient le problème le plus important auquel le jeune roi était confronté.

Représentation d'Æthelwulf dans la Chronique généalogique des rois d'Angleterre de la fin du XIIIe siècle

Peu de temps après avoir pris le trône, Alfred est allé se battre avec les envahisseurs étrangers. Les deux premières batailles livrées pendant le règne d'Alfred ont été des défaites : une alors qu'il assistait aux funérailles de son frère, et une autre en sa présence.

Il a été forcé de soudoyer les Vikings avec un gain important, et bien qu'une paix relative ait existé pendant les prochaines années, tout le monde savait que ce n'était qu'une question de temps avant que la guerre ne recommence, car ce gain ne signifiait pas que les Vikings sont partis. Angleterre, juste qu'ils n'attaqueraient pas Alfred.

En 876, un nouveau chef viking, Guthrum, attaqua le royaume d'Alfred. Après quelques batailles peu concluantes, les Vikings ont accepté le paiement et ont juré de ne plus attaquer – un serment qu'ils ont rompu. Cette période est marquée à la fois par la victoire et la défaite d'Alfred.

Une plaque dans la ville de Londres notant la restauration de la ville fortifiée romaine par Alfred.

D'une part, il a vaincu la flotte viking lorsqu'ils ont attaqué Devon, mais a été surpris par les Vikings à Chippenham, un siège royal, et a été contraint de fuir dans les marais locaux pour éviter d'être capturé.

C'est dans ces marais que commence véritablement la légende d'Alfred. Un conte célèbre (peut-être vrai, peut-être pas) raconte qu'Alfred était assis près du feu dans la hutte d'une paysanne, chargé de s'assurer que le pain sur le feu ne brûlait pas.

Le roi Alfred le Grand, représenté sur un vitrail de la fenêtre ouest du transept sud de la cathédrale de Bristol. Photo de Charles Eamer Kempe.CC BY 3.0

Pensant trop à ses problèmes, les gâteaux ont brûlé et Alfred a été sévèrement réprimandé par la femme dans laquelle il a été contraint de s'abriter. Cette histoire a été racontée pour montrer non seulement à quel point Alfred était tombé, mais aussi son humilité.

Pendant qu'ils étaient dans les marais, Alfred et ses hommes menèrent des raids contre les forces vikings locales et maintinrent l'idée d'un royaume saxon en vie – les autres royaumes saxons du Northumberland et de l'East Anglia étaient désormais aux mains des païens.

Cependant, pendant que les Vikings le cherchaient et qu'ils étaient occupés à piller et à gouverner les autres parties de l'Angleterre, Alfred consolidait à la fois son règne (tel qu'il était) et levait une armée.

Tour du roi Alfred’s (1772) sur le site supposé d'Egbert’s Stone, le lieu de rassemblement avant la bataille d'Edington. Photo de Trevor Rickard CC BY-SA 2.0

Selon des sources contemporaines, la personnalité et la volonté d'Alfred étaient si fortes qu'il commandait une loyauté féroce, et alors qu'il se cachait dans les marais, il envoya ses nobles dans le pays pour lever une armée, à la fois dans les zones sous contrôle Viking et ceux encore ostensiblement saxons.

Lors de la bataille d'Edington (ou « Ethandun » en vieil anglais) en 878, Alfred infligea une sérieuse défaite à Guthrum et à ses Vikings. En conséquence, Guthrum et plusieurs de ses hommes de premier plan ont accepté de se convertir au christianisme et de régner en East Anglia au nom d'Alfred.

Le mémorial de la bataille d'Edington est une pierre sarsen située dans un coin de l'aire de loisirs publique adjacente au château de Bratton Photo de Trish Steel CC BY-SA 2.0

Bien que les Vikings d'East Anglia rompaient de temps en temps leur serment et attaquaient les communautés voisines du Wessex, il semble que cela ait été fait sans la permission de Guthrum, qui semble avoir été au moins en grande partie fidèle à son serment jusqu'à sa mort dans environ 890.

Le traité entre Alfred et Guthrum incluait également la stipulation que Mercie (anciennement l'un des royaumes anglais les plus puissants) soit divisée entre Alfred et les Vikings. En cela, Alfred était le vainqueur – les Vikings contrôlaient toute la Mercie avant le traité.

Statue d'Alfred le Grand à Wantage, Oxfordshire Photo de Steve Daniels CC BY-SA 2.0

Malgré ces réalisations, Alfred avait toujours à affronter les Vikings du nord de l'Angleterre (et leurs renforts scandinaves). Pour aider à lutter contre ces forces, Alfred a commencé à fortifier les terres sous son contrôle. Il a construit des points forts connus sous le nom de « burhs » – ces points forts étaient parfois déjà des villes ou de petits villages et se sont développés sous la protection d'Alfred.

Heureusement pour Alfred, l'Angleterre était l'un des royaumes les plus bénis en termes de ressources et de commerce, ce qui lui a permis de construire des burhs et un réseau de routes les reliant à travers son royaume. Considérez-le comme une sorte de "pony express" pour la défense et la communication - et le système de défense d'Alfred a entravé de nouvelles incursions vikings dans ses terres. Ce système de défense a également amélioré le commerce et s'est rentabilisé plusieurs fois.

De nombreux historiens attribuent à Alfred le fait d'être le «père de la marine anglaise». C'est trompeur. Son grand-père avait construit une petite flotte de navires de guerre et les avait parfois utilisés, mais Alfred a construit des navires basés sur les modèles romains et grecs, qui étaient en fait plus grands que la plupart des navires vikings.

Bien qu'il ait construit une soixantaine de ces navires au cours de son règne, ils étaient malheureusement trop gros pour les systèmes fluviaux d'Angleterre, où les longs navires vikings étaient dominants. Cependant, ils ont permis à Alfred de déplacer des troupes d'une partie du pays à l'autre plus rapidement qu'auparavant.

Tout en traitant de tous ces problèmes et questions, Alfred a également décidé que le système juridique anglo-saxon avait besoin d'être réformé. Pour la plupart, cela signifiait la codification, ou par écrit, des lois qui existaient dans les différents royaumes anglo-saxons. Alfred a également inclus des lois basées sur les Dix Commandements et le Nouveau Testament dans le cadre de la loi officielle du pays.

Au moment de sa mort à l'automne 899, Alfred était le souverain reconnu de tous les royaumes anglo-saxons non sous le contrôle des Vikings (cela signifiait Northumberland entourant York). Il est vénéré dans l'Église catholique comme un « défenseur de la foi » et est universellement reconnu comme l'homme qui a empêché la conquête de l'Angleterre par les Vikings.

Son fils Edouard l'Ancien monta sur le trône après une brève lutte familiale et régna jusqu'en 924.


Voir la vidéo: Alfred le enseña a Amaia una de sus canciones. LOS MEJORES MOMENTOS. OT 2017 (Janvier 2022).